Владимир Снежкин - Князь Палаэль. Становление _ Глава 1

 
 
 

Глава 1                     Глава 2


 

Владимир Снежкин

Князь Палаэль. Становление

ГЛАВА 1

Внешний Гарен.

Резиденция ордена Идущих

Появившийся на пороге просторной комнаты щуплый и малорослый мужчина прищурился, стараясь разглядеть в полутьме, есть ли тут кто. По его разумению, должен был быть, поскольку охранник, проводивший его сюда, не дал распоряжения ждать хозяина сего помещения.

— Проходи, Тарон. Не стой на пороге, — донесся голос из-за стола, темневшего напротив входа в конце комнаты.

— Здравствуй, Расул. — Мужчина медленно, стараясь не споткнуться, побрел в ту сторону. — Кстати, если ты не знал, давно изобрели осветительные приборы. Не пробовал ими пользоваться? Или хотя бы занавески на окнах раздвинуть?

— В темноте мне лучше думается о смысле бытия, — донесся до него размеренный ответ.

Тарон, дойдя наконец до стола, нащупал стул и уселся поудобнее, приготовившись внимательно слушать те срочные новости, ради которых его экстренно вызвали из Дасолска — города, находящегося в полутора днях пути от столицы империи.

— Ну? — не выдержал он длительного молчания, последовавшего после ответа Расула.

— К нам поступило весьма любопытное сообщение от руководства ордена, — произнес тот и снова умолк, погрузившись в раздумья.

— Какое? — спросил Тарон после некоторой паузы.

— Они вычислили того, кто обладает Кольцом Духа.

— Да-а-а? — удивился он. — Интересно, каким образом? Мы здесь половину империи на уши подняли, разыскивая этот хургов артефакт, а они, сидя у себя в Плинихе, смогли найти его счастливого обладателя!

— Это все детали, — махнул рукой Расул. — Знаешь, что самое интересное?

— Что?

— Мы знаем этого «обладателя»!

— Да ну! — поразился Тарон. — Не томи неизвестностью! Имя?

— Палаэль.

— Тот самый эльф, который напросился в отряд, преследовавший наш караван?

— Он самый.

— Как не помнить! — отозвался Тарон, тоже задумавшись. — Архимаг-универсал, выживший в той экспедиции вместе с каким-то человеком. Причем только они одни и выжили с обеих сторон. Выдавал себя за сына великого князя Леса. На данный момент уехал в Лес.

— Уже приехал, — пробурчал Расул. — Руководство поставило задачу по его уничтожению еще до того, как выяснился момент с Кольцом Духа, пообещав прислать специальный отряд, способный уничтожать архимагов.

— И что же тебя смущает? — поинтересовался Тарон.

— Не знаю, — вздохнул собеседник; потом, немного подумав, продолжил: — За много лет выработалось чутье на опасность. И сейчас оно мне буквально орет в ухо, призывая держаться от этого эльфа подальше.

— Отряд должен справиться, — уверенно заметил Тарон. — Уничтожат архимага, таким образом «освободив» Кольцо.

— Ты еще одной детали не знаешь, — мрачно процедил Расул. — Для возрождения бога не обязательно даже заносить Кольцо в храм. Достаточно будет того, что оно окажется где-нибудь поблизости. Теперь представь ситуацию, если отряд все-таки с ним не совладает и будет уничтожен. Предположишь, что будет дальше?

Тарон в задумчивости потер подбородок, потом нахмурился, резко помрачнев. И мрачнел с каждым мгновением все больше и больше.

— Понял? — усмехнулся Расул.

— Думаешь, руководство сдаст нас архимагу, чтобы он по нашим трупам пришел прямиком в храм? Образно выражаясь.

— Ход твоих мыслей полностью совпал с моими умозаключениями, — кивнул Расул. — Вот поэтому сижу и думаю о смысле бытия и всего сущего.

— И что надумал? — через пару терций молчания спросил Тарон.

Расул протянул руку, что-то нажал, и комнату залил мягкий свет, идущий от нескольких магических светильников, заставив обоих поначалу прищуриться, пока глаза не привыкли к освещению.

— Тарон, ответь мне на такой вопрос: ты зачем пришел в орден?

— Ну-у-у… — замялся тот, — предположу, что тебе самому известен ответ на данный вопрос. Сколько лет ты меня знаешь? Познакомились-то задолго до вступления в орден.

— Ага, — соглашаясь, кивнул Расул. — Тебя привлекла власть, обещанная нам после пришествия бога. Плюс долголетие, которое нам уже обеспечили, проведя ритуал. Я не ошибся?

— Нет. Думаю, что ты тоже стал адептом именно по этим причинам, а не из-за душевных порывов, вынудивших тебя бороться за возрождение бога.

— И как ты смотришь на перспективу умереть?

— Отрицательно. Но предать орден мы тоже не сможем. Клятва, произнесенная каждым из нас…

— Знаю я! — поморщился Расул. — Я и не предлагаю предавать орден. Рассматриваю лишь те варианты, которые позволят нам остаться в живых, выполнив все, чего хотят добиться уважаемые магистры.

— И? — Тарон подался вперед, чрезвычайно заинтригованный словами своего начальника.

Князь Палаэль

Сидя в обеденном зале, в котором собралось множество студиозов, заинтересованно поглядывавших в мою сторону и тем не менее не спешащих подсаживаться ко мне за столик, я вспоминал вчерашний разговор с Аральтой. Та уперлась, отказываясь верить в то, что это не я уничтожил караван орденцев, в котором находилась Рика. Она почему-то была искренне уверена, что я выполнял секретное задание Леса, о котором сейчас умалчиваю. Пришлось ментально скинуть ей тот отрезок своей памяти, в котором были запечатлены упоминаемые события. Поначалу Аральта упиралась от его просмотра, боясь подвоха с моей стороны, — видите ли, архимаги ментального направления были способны создавать в таких скидываемых другим магам блоках некие закладки, способные подчинить их воле архимага. Согласилась только после произнесенной мною клятвы, в которой я обязался передать только кусок памяти без вкраплений посторонних плетений.

И даже просмотрев его, она все равно не до конца мне поверила, что это не я виноват в гибели Рики! Хотя заметно расслабилась и убрала пальчики с кольца, надетого на указательный палец левой руки, на котором сходились все управляющие нити множества плетений, размещенных в ее кабинете.

Следующий ее вопрос поставил меня в тупик:

— Зачем тебе, архимагу-универсалу, обучение в университете?

А действительно, зачем? Ведь у меня же есть Учитель!

В тот момент объявился Учитель, недовольным тоном пробурчавший:

— С радостью бы тебе порекомендовал стать отшельником где-нибудь в горах, чтобы ты сосредоточился исключительно на учебе. К сожалению, такой вариант невозможен, поскольку в твоих мозгах учеба прочно ассоциируется с учебными заведениями, студиозами и прочими ненужными, с моей точки зрения, атрибутами. Конечно, с возрастом твои взгляды поменяются, но пока это так. Да и без общения с себе подобными у смертных очень часто «едет крыша». Даже у магов ментального направления! Есть еще и несколько других причин, касаемых твоего продолжения обучения в университете, но их мы обсудим позже. А сейчас сошлись на отсутствие в Лесу некромантов, у которых ты смог бы почерпнуть необходимые знания. Аральта, конечно, вспомнит о фолиантах, по которым можно учиться, но скажи, что многое в них тебе непонятно и без помощи специалистов нужного направления ты рисковал бы разрушить весь Лес. Обо мне же она не знает.

Этот довод я и привел госпоже ректору. Она, как и предвидел Учитель, тут же упомянула о фолиантах, на что у меня уже был готов ответ, подсказанный Учителем. Что бы я без него делал?!

Аральту удовлетворил такой ответ, и я поведал ей о полученной информации насчет декана-предателя.

— Магистр Танул? — она была в шоке от такого заявления. — Ты уверен?

— Да, — подтвердил я, — готов представить доказательства в виде очередного куска памяти, только не моего, а студиоза Сарка, который общался непосредственно с магистром, обсуждая очередные кандидатуры на роль жертв. Кстати, Сарк знал о факте существования еще нескольких преподавателей, оказывавших помощь Танулу, но, к сожалению, он их никогда не видел. И имен тоже не знал.

Аральта вскочила из-за стола и начала нервно прохаживаться по кабинету, начисто забыв о своей настороженности по отношению к моей персоне.

— Магистр Танул, являвшийся деканом факультета стихии воздуха, был убит четыре дня назад, — выдала она. — Убийц найти не удалось. Вернее, удалось, но они тоже оказались мертвы. Последний из их цепочки сгорел вместе со своим домом, в котором проживал.

— Цепочки? — не понял я.

— Да, — кивнула Аральта. — Человек, убивший Танула, был застрелен из лука. Сыщики вместе с магами нашли стрелка. Вернее, сожженный дом, в котором он проживал. Точно установлено, что стрелок в нем сгорел.

— Чисто сработали, — покачал головой я, удивляясь прозорливости ордена. То, что это были они, я не сомневался.

— Привет!!! — Радостный голосок Марседы оторвал меня от воспоминаний. — Ты уже вернулся?

— Привет, — я указал на свободное место напротив, — присаживайся.

— Я так рада, что тебе удалось выжить! — Этими словами она вызвала у меня удивление, поскольку еще никто из студиозов не знал о смерти Рики, Тарка и Сарка. Мне об этом рассказала лично Аральта, попросив не разглашать подробностей той экспедиции.

— Ты обо всем знаешь? — осторожно уточнил я.

— Конечно! У меня же папа подрабатывает начальником разведки и еще чего-то там, — прощебетала Марседа.

Прелестно! А мне Аральта целую лекцию прочла о сохранении в тайне результатов экспедиции!

— Дорогая Марседа, — тяжко вздохнул я. — А сколько еще человек в курсе событий?

— Нисколько, — вдруг прекратив улыбаться, совершенно серьезным тоном произнесла она. — Папа не велел ничего говорить.

— Ты знаешь, кто я? — задал я следующий интересующий меня вопрос.

— Да. Опять же, знаю только я. — Она, привстав из-за стола, наклонилась вперед, своим лицом почти коснувшись моего, и прошептала: — С тобой хотят поговорить…

С этими словами передо мной что-то упало. Марседа встала, и на ее лице вновь заполыхала глупая улыбка.

— Я пойду к подружкам, — громко сказала она. — Увидимся вечером, — и пошла в сторону одного из столов, за которым сидели четыре девушки, с любопытством поглядывающие в нашу сторону. Их лица мне показались знакомыми. Где я их видел? Вспомнил! Я с ними общался, когда только приехал в университет. Именно они мне указали на декана Зара.

Опустив взгляд на стол, я увидел маленький медальон, при магическом рассмотрении оказавшийся разговорным амулетом. Интересно, чего хочет от меня «глава разведки и еще чего-то там»?

Несмотря на распирающее меня любопытство, решил-таки отложить данный вопрос на вечернее время, когда будет возможность спокойно уединиться в комнате, выставить заслоны от посторонних ушей и только затем связаться с герцогом. Герцог же хотел сохранить наше общение в тайне, так что мне тоже стоит предпринять соответствующие шаги. Недаром ведь Марседа передала амулет связи тайком, постаравшись, чтобы этого никто из присутствующих не заметил. Хотя могла бы поймать меня в коридоре и там передать, но, по всей видимости, ей тяжело избавиться от компании подружек. Или просто об этом не подумала. Но не важно…

Отобедав, направился на факультативные занятия по магии стихии воздуха. Интересно, а кто сейчас у нас их вести будет? Магистр Танул, который вел эти занятия прежде, убит. К моему величайшему сожалению. Остались лишь его сообщники, выявив которых, можно будет дотянуться до ордена.

Выявить… Вчера с Аральтой сидели, думали, определяя круг подозреваемых. К несчастью, он оказался слишком велик, так как Танул был чрезвычайно общительным человеком и поддерживал дружеские отношения со многими преподавателями. Попробуй вычисли среди них тех, с кем он проворачивал свои делишки! У меня возникла идея провести ментальное сканирование всего преподавательского состава, но Аральта ее с ходу отвергла: подобная попытка вызвала бы скандал в магическом сообществе империи.

В конце концов пришли к выводу, что будем собирать информацию тайно — Аральта по каким-то косвенным признакам, а я — проводя тонкое ментальное сканирование, осуществляемое скрытно. Невероятно трудная задача, поскольку необходимо было сделать так, чтобы сам маг абсолютно ничего не заметил, иначе будут разбирательства.

— Позвольте? — приоткрыв дверь, я вошел в кабинет и обнаружил на месте преподавателя… эльфийку!

— Почему опаздываете? — без каких-либо эмоций в голосе поинтересовалась она.

Что? Я опоздал? Снова? Почему мои опоздания всегда касаются только этого факультатива? При Тануле было то же самое — ни разу к нему вовремя на занятия не попал!

— Да надо побольше времени давать после обеда, — все еще пребывая в состоянии глубокой задумчивости, ворчливо ответил ей, находясь на пути следования к своему месту. — Элементарно поесть не успеваешь, как уже надо сломя голову бежать на занятия.

— По-моему, я не разрешала вам пройти! — Зеленые глаза эльфийки готовы были меня испепелить.

Краем глаза, не отвлекаясь от своих мыслей, я заметил, как она прищурилась, подобралась вся, точно воевать со мной собралась. И этим заставила меня усмехнуться. Что это с ней? Мне, князю и архимагу, указывает вассал дома Кораллов, судя по медальону, который она зачем-то нацепила. Что она о себе возомнила?

Хм, дом Кораллов — сильный дом, расположенный на побережье, за Лунным озером, и уже который год претендующий на звание великого.

— А не находите, магистр… э-э-э… — сделал паузу, ожидая услышать ее имя, в то же время про себя рассуждая, что вряд ли эльфийка согласилась бы участвовать в схемах Танула. И все равно, проверить ее потом не будет лишним.

Что это она не представляется? Мне долго ждать? Глянув на нее несколько свысока, — данным умением настоящего Палаэля научили пользоваться в совершенстве — и, подняв вопросительно бровь, я только сейчас сообразил, что веду себя несколько неадекватно: во-первых, эльфийка не знает, кто я такой, и, во-вторых, мы находимся в имперском университете, а не в академии Леса, где наставники были весьма учтивы с моей персоной. В академии все смотрели на статус студиоза. Мля-а!!! Разведчика из меня не получится!

— Какой дом? — прошипела она, сверля меня напряженным взглядом.

— Дом Падающей Листвы, — сказать правду при всех я не мог по вполне объяснимым причинам.

— На дуэльную площадку! — рявкнула в мою сторону эльфийка, направившись к выходу из аудитории.

Что? Дуэль? Из-за таких мелочей?

— Вообще-то, — заметил я, не собираясь сдвигаться со своего места, — дуэли между преподавателями и студиозами запрещены. Все-таки разные категории по магическим силам. Не находите?

— Это будет не дуэль! — бросила она через плечо, притормозив у выхода. — Это будет показательная порка чересчур зарвавшегося щенка!

Аудитория, не ожидавшая такого развития событий, загудела, подобно потревоженному улью.

— Что это с магистром Линиэль? — донесся до меня голосок одной из девушек.

— Эльфы очень щепетильны в вопросах этики. Он же с ней повел себя, как со своей служанкой, — ответил ей другой студиоз. Лосанж, насколько помню его имя.

— Она его не убьет? — озадачилась девушка, волнуясь за мою судьбу. — Может, кого из других наставников позвать?

— Не стоит, — начал отговаривать ее этот самый Лосанж. — Она его погоняет по площадке. Нас же всех гоняла, только пользуясь другими поводами. Когда замещала магистра Танула. Неужто забыла? Она так проверяет способности студиозов, которые легче оценить, когда те находятся в экстремальных ситуациях.

— Но сейчас она выглядит слишком разозленной…

Стала более-менее понятна реакция нашей новой наставницы. Вернее, для меня новой. Всем остальным, судя по услышанным репликам, она была хорошо знакома. Оценивает способности?

Все присутствующие студиозы начали подниматься со своих мест, явно рассчитывая идти с нами на дуэльную площадку.

— Магистр Линиэль! — окликнул я наставницу, когда выскочил за ней в коридор.

— Что? — Развернувшись, она смерила меня уничижительным взглядом.

— У меня к вам просьба. Разрешите проведение поединка один на один, без свидетелей?

— Боишься позора? Слишком слаб, чтобы продержаться несколько тим? — губки Линиэль скривились в презрительной улыбке. — Что-то ты не задумывался о последствиях, обращаясь ко мне, точно сам князь.

— Да, да. Боюсь позора, — поспешил подтвердить я, подумав при этом, что далеко не своего позора я боюсь. Не своего.

— Хорошо, — смилостивилась она и, несколько повысив голос, приказала показавшимся из-за дверей аудитории студиозам: — Всем оставаться в аудитории! Думаю, мы очень скоро вернемся.

Студиозы огорченно зашумели, разочарованные постигшим их обломом.

— Живо по местам! — прикрикнула на них эльфийка, и те тотчас поспешили скрыться за дверью. — Пойдем! — добавила она, обращаясь уже ко мне.

— Странные у вас методы общения с учащимися, — заметил я, когда мы подходили к дуэльной площадке, находившейся на улице с правой боковой стороны от основного учебного корпуса.

— Не бойся, сильно бить не буду, — с усмешкой подбодрила меня наставница, заходя на территорию площадки, если ее можно было так назвать.

По существу, это был круглый амфитеатр на две тысячи посадочных мест, заглубленный на несколько метров в землю. В самом его низу располагалась арена диаметром около тридцати метров — она и играла в университете роль дуэльной площадки.

С улицы амфитеатр имел вид обыкновенного каменного забора высотой около двух метров, ограждавшего некую площадь. В нем имелись единственные широкие двустворчатые ворота, к которым примыкала маленькая калитка.

— Вставай напротив, — распорядилась Линиэль, заняв место около края площадки.

Вздохнув, я прошел в указанном направлении, на ходу раздумывая, как быть в этой ситуации. Припомнить ей «щенка»? Нехай за него и ответит. С другой стороны, выдам себя с головой.

Стоя-а-ать!!! В одном из разговоров с отцом по амулетной связи, еще до похищения Рики, тот намекнул, что за мной здесь будут присматривать некоторые преподаватели университета. Из числа эльфов!

Магистр Линиэль

Разглядывая молодого эльфенка, возраст которого не так давно миновал первую сотню лет, я не увидела чрезмерного волнения, присущего всем студиозам, выходящим на поединок против преподавателя, пусть и тренировочный. Наоборот, отметила некую задумчивость, словно он в уме подбирал, чем бы меня приложить! От этой мысли я внутренне улыбнулась.

А ведь этот эльфенок чрезмерно наглый: явился на занятия с опозданием, поплелся к своему месту, даже не дождавшись разрешения, разговаривал со мной так, точно был великим князем или одним из его приближенных.

Я даже поначалу подумала, что он представитель высшего света Леса — так здорово у него получилось разыграть высокомерно-небрежный вид. Ан нет! Оказался отпрыском одного из заштатных домов, не имеющего ни влияния, ни могущества. Но как смотрел, как смотрел!!! Видимо, привык таким образом обращаться с местными человечками, и непроизвольно перенес выработанную в университете манеру общения на меня. Еще раз про себя рассмеявшись, начала готовить несколько магических конструкций, должных выявить у данного студиоза реальный уровень владения пройденным материалом.

Но сначала подожду его атаки, посмотрю на него в этом ракурсе. Кстати, у него весьма хороший уровень для четвертого курса обучения. Шестая ступень! У юноши блестящие перспективы стать сильным архимагом.

— Ты собираешься нападать? — через терцию, когда мое терпение лопнуло, уточнила у него.

— Я? — искренне удивился он. — Вы же меня вызвали. Вот я и жду.

Обычно студиозы начинали действовать первыми, правильно толкуя мое бездействие. Хотя я здесь преподаю всего пару лет и не накопила должной статистики по данному нюансу. Вполне возможно, мне в будущем еще встретится точно такой же тугодум, каковым, к сожалению, оказался мой соотечественник.

— Нападай, — резким тоном приказала ему и приготовилась защищаться, укрыв себя самым мощным защитным коконом из имеющегося арсенала. На всякий случай, мало ли. Все-таки у испытуемого шестая ступень.

Пожав плечами, юный эльф повел рукой… и земля разошлась у меня под ногами! От падения в образовавшийся овраг меня удержал поток воздуха, вовремя мною поднятый. И как только успела активировать соответствующее заклинание? Сама себе удивилась.

Следующий удар, явившийся в виде огненного смерча, окружившего меня со всех сторон, нагрузил мою защиту по полной. МОЮ! ЗАЩИТУ! НА ПОЛНУЮ МОЩНОСТЬ!

И развеять плетение мне удалось далеко не сразу — с трудом прорвалась к управляющему узлу плетения, затратив на это немало сил. Да что же это такое?! Почему нигде в документах не значится, что один из студиозов владеет сразу несколькими видами магии? Причем сила атак явно не соответствует показаниям его ауры!

Как только смерч исчез, у меня появилась возможность увидеть эльфенка, до этого скрытого от моего магического зрения возмущенными потоками энергии. Попытка развернуть расширенное сканирующее плетение не удалась по непонятным для меня причинам, с которыми буду разбираться позже. Видно, применен соответствующий артефакт, которого ранее почему-то я не рассмотрела.

— Хургов хвост! — непроизвольно вырвалось у меня, когда я увидела перед собой эльфа, имеющего ауру, по своим показателям ничуть не уступающую моей собственной! Он ее до этого подделывал! И артефактов при нем нет.

В этот момент мне в голову неожиданно пришла мысль, заставившая мой лоб покрыться испариной. Подделывать показатели ауры может лишь архимаг ментальной магии!!! Нужно срочно выставить соответствующий щит! Одновременно с постановкой ментального щита наношу удары, активировав одну за другой все заготовленные в ауре конструкции, при этом понимая, что они будут ему как хургу стрела в лобовую броню. То есть он их даже и не почувствует толком, так как при подготовке к трепке я не рассчитывала увидеть перед собой мага подобной силы. Теперь же трепка будет обеспечена мне: стоящий напротив архимаг ментальной магии скорее всего является архимагом и по другим направлениям, которые он здесь уже продемонстрировал.

В условиях дикой спешки максимально укрепляю свою защиту и готовлю пару атакующих плетений предельной для меня сложности — «обратный смерч» и «веретено», не понимая при этом, почему архимаг медлит. Голова вдруг еще разболелась. Видно, от перегрузок, испытываемых организмом в последние тимы. Почему-то всплыла мысль о Тануле, с которым у меня отношения не ладились. Вспомнился еще ряд моментов, промелькнув в моей памяти за тысячные доли тим. К чему бы это? Стоп! Посторонние мысли убрать!

Почему он медлил? Этот вопрос пульсировал в голове, когда я отправила в эльфа оба атакующих плетения, не причинивших ему ровным счетом никакого вреда. Даже защита не прогнулась, что говорит о значительных запасах энергии в его ауре, скрытых от моих глаз.

В ожидании ответного удара я не успела заметить, как эльф принял прежний вид, и его показатели вновь полностью соответствовали шестой ступени. Архимаг не стал задавать мне трепку, ограничившись легкой демонстрацией своих возможностей!

— Спасибо, господин архимаг! — облегченно выдохнула я, будучи уже морально готовая вытерпеть на дуэльной площадке все то, что терпели от меня мои студиозы. — У меня два вопроса. Позвольте?

— Конечно, — разрешил он, направляясь ко мне.

— Как вас зовут и что вы делаете в университете?

— Искренне считал, что вы знаете о моей персоне, когда вызывали меня на поединок, намереваясь погонять по площадке, — улыбнулся он. — Однако, как оказалось, вы абсолютно ничего не знали.

— Естественно. Стала бы я вызывать архимага! — Интересно, а как он узнал о моем неведении относительно его персоны? Неужели успел что-то прочесть в моей голове? Нет. Не может быть! Щит-то остался нетронутым!

— Возвращаемся на занятия? — предложил архимаг.

— Вы так и не ответили на мой вопрос, — заметила я, еще раз поразившись, как хорошо он маскирует свою ауру. Даже при ближайшем рассмотрении мне не удается найти несоответствий.

— Князь Палаэль, из дома Алмазной Короны.

Ответ заставил меня склониться в почтительном поклоне.

— Ваше высочество? — в замешательстве пролепетала я, ужасаясь своему поступку. Вызвать на поединок наследника великого князя Исиля!

— Оно самое, — улыбнулся Палаэль, подхватив меня под локоток и увлекая в сторону выхода. — Только я не наследник. Отказался от трона в пользу младшего брата.

Так… Он мысли мои читает? Через ментальный щит!

— Нет, вы что! — возмутился Палаэль. — Почему вы так плохо обо мне думаете? Читать чужие мысли не в моих правилах! Тем более у таких красивых девушек!

Его ответ сподвиг меня начать немедленную диагностику своей ауры в поисках ментальных плетений-шпионов.

Столичная резиденция герцогов Санчийских

— Тремор, почему ты думаешь, что он пойдет на контакт? — Младший брат герцога Санчийского, граф Давлагорский, с нескрываемым интересом посмотрел на своего старшего брата, возглавлявшего Внешнеполитическое ведомство империи.

— Марседа при передаче амулета должна была рассказать ему, какую должность я занимаю в империи. Как представителя Леса, его должен заинтересовать сам факт проявленной мною инициативы. Ему же ничего не мешает выйти на контакт со мной. — Тремор, сидевший в удобном кресле рядом с камином, в котором весело потрескивали полешки, поежился под пледом, свободно накинутым на плечи. Его брат, Традор, расположившийся в точно таком же кресле рядом, чему-то усмехнулся, глядя на огонь, и сделал большой глоток вина из бокала, который уже длительное время держал в руках, согревая его содержимое.

— Лето кончилось, пришел сезон дождей, а затем наступят холода, — задумчиво протянул он.

— Ты это к чему? — не понял Тремор.

— Время летит, а мы все еще находимся там, где начинали.

— Эрцгерцога Элорно не так просто свалить, — несколько раздраженно произнес Тремор. — Хоть он сейчас и не занимает никаких должностей, но политический вес у него изрядный. К тому же в последнее время муссируются слухи о его назначении на должность первого советника императора. К счастью, такие решения Киркул принимает не в одночасье. Как правило, с момента появления слухов до реальных перестановок проходит не один год.

— Если это случится, то мы окажемся под угрозой опалы, — кивнул Традор. — И пусть даже сроки принятия решений довольно длительные, все равно нам необходимо действовать незамедлительно. Еще бы быть уверенными, что Лес пойдет на сотрудничество. Думаешь, эльфов заинтересует информация по ордену?

— Скорее всего, хотя не стоит сбрасывать со счетов и отрицательный вариант. Вначале надо поговорить с Палаэлем, а уж затем делать какие-то выводы. Надеюсь, нам удастся договориться о взаимовыгодном сотрудничестве.

— Угу, — поддержал Традор. — Тем более в случае удачи Лес приобретает союзника в лице нашего рода! Только мне непонятен один момент.

— Какой?

— В случае положительного решения Леса, каким ты видишь участие их отрядов в конфликте между нашими родами? Ведь, как я понимаю, ты хочешь вывести этот конфликт на уровень вооруженного столкновения. Император не допустит присутствия на территории империи вооруженных формирований Леса. Пусть даже те окажутся маленькими и будут исполнять роль диверсионных отрядов. Сам факт их присутствия может сыграть с нашим родом злую шутку.

Старший брат в ответ лишь рассмеялся, покачав головой.

— Чему ты радуешься? — скривился Традор, недовольно глядя на брата.

— Я тебе не рассказал об одной новости, о которой еще никто в империи не знает. Да и вряд ли узнает, поскольку эта информация уже засекречена соответствующими службами королевств гномов и дроу.

— Что за новость? — проявил любопытство младший из братьев.

— Потерпи. Я, пожалуй, начну издалека. Хочу задействовать в нашем конфликте с эрцгерцогом только Палаэля!

— Брат, я, конечно, понимаю, что тот является архимагом, но напомню тебе, что таких же архимагов на службе у Элорно целых три!

— Таких же? — Тремор хитро улыбнулся. — А вот теперь плавно перейду к новости. Ты знаешь, что Палаэль является универсалом?

— Ты уже говорил об этом, — кивнул Традор. — Но все равно, Палаэль один, а архимагов с другой стороны целых три. У нас на службе, к сожалению, магов такого уровня нет.

— Но по его силе никто ничего не говорил?

— Нет. А что, у архимагов она может сильно различаться?

— Как выяснилось, да! Палаэль не так давно гостил в Подземном королевстве и разрушил там центральный храм Ллос!

— Он сошел с ума! — изумился Традор. — Почему он до сих пор жив? Жрицы должны были порезать его на ремни, несмотря на все союзы, связывающие их с Лесом.

— Жрицы? Они даже вякнуть ничего не посмели. На разборки же явилась сама Ллос!

— Не может быть!!!

— Еще как может, — довольно потер руки Тремор. — Между богиней и Палаэлем произошло магическое противостояние, в котором они не выявили сильнейшего. Вероятно, Ллос все-таки расправилась бы с архимагом, но вмешались демоны, растащившие их по сторонам. Как тебе новость?

Традор встал, прошел к столу, где стояла бутыль с вином, наполнил бокал и осушил его залпом.

— Почему вмешались демоны?

— Никто не знает, — пожал плечами Тремор. — По словам наших агентов, никто их не вызывал. Они сами открыли порталы. Но ведь это не самое важное! Важно то, что сила Палаэля позволила ему противостоять самой Ллос! Представляешь, что он способен сделать с обычными архимагами?

— М-да-а-а… Только твой план хорош в случае согласия Палаэля на сотрудничество. А что будешь делать, если он даст отрицательный ответ?

— У меня есть задумка, по которой уже будет не важно, согласится он или нет.

— Это как?

— Наверное, ты слышал об обещании эрцгерцога покончить со мной лично?

— Да, — кивнул Традор. — Он это пообещал прилюдно, когда выяснилась наша роль в смерти его второго сына, и Канцелярия сыска отказалась расследовать то дело далее, заявив, что это родовая вражда. Дескать, сами и разбирайтесь. Тогда от прямого столкновения обе стороны удержал лично император, заявив о недопущении крупных боев между нашими родами.

— Да. Это был прямой намек, сказавший нам, что будут пресекаться лишь крупномасштабные военные действия. Еще император запретил вредить друг другу в пределах Гарена.

— Поэтому ты не покидаешь его, — горько усмехнулся Традор.

— Да, — равнодушно согласился Тремор. — Военизированные отряды эрцгерцога опытнее наших. К тому же ему удалось собрать под свои знамена всех наиболее подготовленных специалистов по диверсионной деятельности.

— И слишком велика вероятность твоего похищения, — закончил мысль Традор. — Вернемся к твоей затее. Что ты придумал?

— Марседа пригласит Палаэля в наше имение под Дасолском на одну из вечеринок, которые она периодически устраивает. Одновременно мы сольем информацию эрцгерцогу, что я якобы нахожусь в имении. Мне продолжать?

— С учетом того, что под Дасолском находится один из замков эрцгерцога, велика вероятность того, что он явится лично во главе небольшого хорошо вооруженного и подготовленного отряда. Надеясь получить твою голову, — продолжил за Тремора его брат. — Представляю «восторг» Пала-эля, когда в самый разгар мероприятия нагрянут вооруженные люди.

— Здесь возможны два варианта, — вновь взял слово Тремор. — Первый: он их сразу всех перебьет и тем самым решит все наши проблемы. Второй: Палаэль их все-таки отпустит, но тогда наш диалог с ним будет более продуктивным. Мои обещания, помноженные на личную обиду, принесут свои дивиденды. Он согласится.

— Тогда к чему разговор, который ты планируешь провести с ним по амулетной связи?

— Хочу дать намек, что могу вывести его на орден. Мои аналитики прогнозируют его отказ от моих услуг, ведь он наверняка надеется выйти на него сам. Если же воспользуется моей помощью, то будет обязан ответной услугой.

— Император может возмутиться тем фактом, что его подданного убил эльф, — озадачился Традор.

— Только не в том случае, когда подданный нападет сам. Главное, чтобы Палаэль принял приглашение Марседы. Видимых причин для его отказа я не вижу.

Две декады спустя.

Князь Палаэль

После окончания факультатива выйдя из учебного корпуса на улицу, искренне порадовался установившейся погоде — тепло, на небе ни облачка. Хороший осенний день. Воздух свежий, и пахнет… не могу даже выразить. Листвой? В общем, как на Земле осенью где-нибудь в лесу. На шашлыках. Эх… Шикарно!

Листья в этом мире тоже облетают с деревьев, но не все, а лишь частично. Каждое дерево здесь по осени теряет где-то треть своей листвы, а остальная остается, только немного потускнев и приобретя чуть желтоватый оттенок.

Высыпавшие перед учебным корпусом студиозы живо разбились на группы по интересам и устроили жуткий гвалт, словно на рыночной площади.

Я по своему обыкновению, сложившемуся за минувшие дни, прошедшие с момента возвращения в стены университета, прошел к одной из дальних скамеек и расположился на ней, принявшись наблюдать за игрой света в падающих каплях фонтана.

За эти дни я так и не влился ни в одну из компаний, хотя попытки привлечь меня в свои ряды сделали несколько из них. Общался ровно и со всеми, не делая приоритетной ни одну. Втянуть меня в свой крут общения особенно старалась Марседа, которая частенько приходила ко мне в комнату, не забывая притащить за собой всех своих подружек. Благо ко мне в бокс почему-то никого так и не подселили, что несказанно удивило всех студиозов, зачастую ютившихся по пять-шесть человек в аналогичном боксе, состоящем из трех маленьких комнат.

После таких посиделок приходилось наводить у себя в комнате чистоту. Пытались вытащить меня в местные таверны, но пока настроения на их посещение у меня не было: после всего произошедшего за последнее время просто хотелось отдохнуть. И физически, и морально. По вечерам занимался с Учителем. Вернее, тот проводил занятия со мной, подтягивая знания по стихиям магии. Больший упор делали на изучение темной стихии. Но и про астрал тоже не забывали — наведывался туда практически ежедневно, старательно избегая местных астральщиков, коих было довольно много. Богов, к сожалению, пока обнаружить не удалось. Притаились.

Кстати, пообщался с отцом Марседы, герцогом Санчийским. Тот сразу попытался перевести наше общение в некое подобие дружеского, попросив называть себя просто Тремором. Я в ответ разрешил обращаться ко мне только по имени. Так вот, Тремор намекнул про имеющуюся у него ценную информацию касаемо ордена, которую он готов мне передать. Я так и не понял, зачем ему это было нужно. Скорее всего захочет ответную услугу. И эта услуга не будет маленькой, учитывая вес Тремора в обществе. На всякий случай отказался, решив воспользоваться этим вариантом в крайнем случае, если самому ничего накопать не удастся. А накопать покамест не удавалось, хотя отчаиваться рано — проверил только трех человек из числа преподавательского состава. Мало. Если пойдет такими же темпами, то проверку завершу через год. С другой стороны, торопиться мне некуда. По словам Аральты, никто из преподавателей покидать стены университета не собирался. А если и соберется, то организую проверку такового лица «вне очереди».

Поток моих мыслей прервали крики, доносившиеся из-за фонтана, ограничивающего мне видимость в том направлении. Пойти и посмотреть, что же там происходит? Нет. Вставать лень. Подожду, пока участники действа сами не покажутся.

Ждать пришлось недолго — из-за фонтана вылетела сумка и плюхнулась на землю, предварительно чуть по ней прокатившись. Следом за ней выскочили два парня, один из которых, грубо оттолкнув второго, с торжественным криком завладел сумкой, подняв над собой и помахав ею.

Через несколько секунд из-за фонтана показалась остальная компания, насчитывающая еще четырех представителей. Возглавлял ее мой давний знакомый орк по имени Парах, с которым я уже дрался, вступившись за одного из эльфов, которого они обижали подобным образом. Значит, за старое взялись, выбрав себе новую жертву.

— Парэх! — с места крикнул я, привлекая внимание компании. — Неужели тебе не хватило предыдущего наказания от ректора?

Все шестеро, включая законного владельца сумки, замерли, оценивая меня взглядами. Парэх заколебался, принимая для себя непростое решение — вновь сходиться со мной в драке, чего бы очень не хотелось, поскольку в этот раз я могу решить воспользоваться магией, в которой они, вместе взятые, значительно мне уступали. Он же не знал, что в прошлый раз я и не мог ее использовать из-за ограничителей, наложенных на меня Учителем.

— Парэх, это кто такой? — подал голос парень, державший сумку. У них что, прибавление в компании? Все участники предыдущего столкновения меня наверняка запомнили.

— Давний знакомый, — проворчал Парэх и направился ко мне. — Приветствую, Палаэль.

— Здравствуй, здравствуй. — Парэх между тем подошел и опустился на скамейку рядом со мной. — Вы за старое принялись?

— Дык, мы это занятие и не бросали, — пожал плечами тот. — Так, развлекаемся. Никого же не увечим. И того эльфа, благодаря которому познакомились, мы не трогаем.

— Неужели других занятий не найти?

— Не-а, — покачал головой Парэх. — Соревнования еще не скоро, а мне выплеснуть энергию куда-то надо ведь!

— С девушками пообщайся, — предложил я ему один из вариантов, куда можно выплеснуть излишки дурной энергии.

— Не получается у меня с ними, — горько вздохнул главарь местных хулиганов. — С орками для них водить знакомство — моветон. А представительниц моей расы здесь нет. Ты же сам знаешь, что девушки-орчанки, владеющие магией, являются большой редкостью.

— Ладно, проехали. Парэх, расскажи-ка мне про эти соревнования, — решил уточнить я, так как сам о них слышал только краем уха, не придав этой информации особого значения. Знаю только то, что они были «международными», то есть проводились между командами различных магических учебных заведений, собранных со всего континента Принимали участие даже команды из частных магических школ. Меня пытались выставить на данные соревнования, включив в команду Академии магии Леса, но тогда я был настолько загружен учебой по индивидуальной программе, что ректор Ласиль выступил против этой затеи, несмотря на желание завоевать почетный кубок, вручаемый команде-победительнице.

— Ты разве о них не слыхал? — изумился орк, уставившись на меня, как на чудо природы.

— Ну почему не слыхал? Кое-что мне известно, но, как ты, может быть, уже знаешь, я прибыл из академии, где усиленно занимался по индивидуальной программе, пропустив все такие события мимо себя. Так что о многом я не в курсе.

— А-а-а, — протянул Парэх. — Хорошо, расскажу. Слушай…

В этот момент я обратил внимание, что остальные члены его команды присоединились к нам. Добавилось еще около десятка зевак, которые были не прочь послушать, о чем идет разговор. Всем было интересно, и только тот самый студиоз, у которого Парэх и его дружкки отобрали сумку, откровенно маялся, посматривая на них затравленными глазами. Почему он не уходит? Ответ нашелся быстро — его сумку до сих пор удерживал в своих руках тот парень, что поймал ее около фонтана.

— Слышь, воин, — грубо прервал я Парэха, обращаясь к его дружку. — Верни человеку его имущество.

— Я? — не сразу сообразил тот, что это именно к нему обращаются.

— Ты.

— А почему я должен ее возвращать? — нахмурился парнишка. — Мы еще не закончили.

— Верни сумку! — приказал ему уже Парэх, но несколько опоздал, поскольку вздумавший пререкаться рухнул в образовавшуюся под ним трещину в земле. Через доли секунды трещина затянулась, заключив студиоза в надежный плен.

Эх! Хорошо уметь управлять малыми энергиями. Скорость воздействия возрастает до практически мгновенной. К сожалению, управление ограничивалось определенным радиусом, обусловленным расстоянием, на которое я мог вытягивать аурные щупы.

— А-а-а, — заорал плененный студиоз, пытаясь высвободиться с помощью магии, но безуспешно, так как ему было необходимо первоначально развеять магические узлы, фиксирующие почву, которые я успел наложить. Иначе его бы просто раздавило сомкнувшейся землей. А, как известно, развеять такие блоки, поставленные магом, превосходящим тебя по силе, очень непросто. Тем более мои!

— Забирай свои пожитки. — Я указал на сумку, валяющуюся рядом с головой орущего студиоза.

Ее хозяин робко подошел, косясь на Парэха и его дружков, потом молниеносным движением подхватил сумку и быстрым шагом направился прочь.

— Вот тебе и вся благодарность, — расплылся в улыбке орк. — И во всем он так. Недавно из-за подставы этого хурга чуть не отчислили его же однокурсника. Палаэль, освободи, пожалуйста, моего обормота. Он ведь среди нас новенький и не знал, против кого попер.

— Откуда он? — полюбопытствовал я.

— Из Высшей школы магии перевелся. Буквально четыре декады назад.

Убрав блокировку, я освободил паренька, с помощью силовых линий придав ему дополнительное ускорение, в результате чего он вылетел из земли, точно пробка из бутылки шампанского. Подлетев на высоту в пару метров, он приземлился, правда, не очень удачно — на бок. С трудом поднявшись, потирая при этом ушибленное место, парень подошел к скамейке и в буквальном смысле рухнул на нее.

— Иначе нельзя было объяснить, как я глубоко заблуждался, настаивая на своем мнении? — пробурчал он, задрав рукав и рассматривая свое предплечье, на котором начал проступать здоровый синяк.

— Не ной! Тебя еще не сильно приложили, — оборвал его Парэх, после чего переключил внимание на меня. — На чем мы закончили?

— Ты обещал подробнее рассказать о соревнованиях. Знаю только то, что они раз в год устраиваются между различными учебными заведениями.

— Да, точно. В общем, слушай, — и, устроившись поудобнее, начал рассказывать. — От каждого учебного заведения набираются команды, состоящие из лучших студиозов. При этом год обучения значения не имеет, но, как правило, выставляются старшекурсники. По вполне объяснимым причинам.

— Естественно, — согласился я, — знаний-то, силы и опыта у них больше, чем у студиозов младших курсов. Только почему в этом случае в состав команды включили тебя? Ты же только на седьмом курсе! При этом принимаешь участие не в первый раз, насколько я понял с твоих слов.

— В этом году будет второй, — кивнул Парэх. — Насчет меня не стоит удивляться, так как на некоторых этапах соревнований требуется не только магия, но и физическая сила.

— Которой ты не обижен.

Собеседник широко улыбнулся на мой комплимент:

— Спасибо. Я в команде единственный представитель средних курсов. Все остальные с девятых-десятых, — с гордостью пояснил он. — Так вот, набираются команды, по восемь студиозов от каждого учебного заведения, которые проходят различные испытания. Есть испытания индивидуальные, предусматривающие участие каждого члена команды в индивидуальном порядке. Их результаты заносятся в общий рейтинг, на основании которого затем выставляются баллы. Естественно, все стараются выиграть в этих личных соревнованиях, поскольку в конце определяется абсолютный победитель в первенстве. Команде же важны баллы, набранные каждым ее членом, так как они потом поэтапно суммируются, и определяется место учебного заведения. Понятно, что на основании занятого места опять же даются баллы, но уже учебному заведению, от которого выставлена команда.

— Получается, что на соревнованиях каждый выступает сам за себя? — поинтересовался я.

— На определенных этапах. На других же участие принимает вся команда. В таких баллы присваиваются всей команде, а не… э-э-э…

— А не ее отдельным членам, — помог я ему оформить мысль.

— Правильно! Вот так они и проходят.

— И сколько всего этапов?

— В прошлом году было десять. В этом — не знаю, — развел руками Парэх. — Организаторы год от года меняют их количество. И задания тоже. Палаэль! — вдруг вскинулся он. — А тебя ведь наверняка включат в команду! По силе ты превосходишь подавляющее большинство десятикурсников! Не знаю уж, как по знаниям, но подозреваю, что тоже, раз ты в академии головы от учебников не поднимал. И я не знаю никого из студиозов, кто так владел бы малыми энергиями!

— Вряд ли меня включат, — рассмеялся я. — Есть некоторые нюансы, препятствующие моему участию.

— Какие? — полюбопытствовал Парэх.

— Э-э-э… Меня попросили о них не рассказывать, — выкрутился я из неловкого положения.

— Ты студиоз университета?

— Да.

— Тогда проблем я не вижу!

— Пусть решает преподавательский состав, — попытался еще раз отмахнуться, так как был уверен, что меня точно не допустят до соревнований, хотя сам бы поучаствовать не отказался. — Тем более списки уже сформированы.

— Когда?

— Сам же сказал, что ты в команде. Значит, списки уже есть. Или я не прав?

— Не прав. Я просто уверен, что попаду в команду, а так списков пока нет. Будут формироваться через четыре декады.

— Ладно, Парэх, — улыбнулся я, поднимаясь. — Жизнь покажет, приму я участие или нет. А сейчас мне пора.

Попрощавшись с ребятами, я направился в свою комнату, надеясь до ужина посетить астрал, где все еще рассчитывал обнаружить знаки присутствия богов.

— Палаэль! — окликнули меня, едва я поставил ногу на ступеньку лестницы общежития.

Обернувшись, я увидел Марседу, идущую ко мне в компании трех подружек со своего курса — Тии, Лиссандры и Друаны. Именно эти девушки меня встретили, когда я в первый раз приехал в университет.

— Привет, красавицы.

— Ты что делаешь после ужина? — осведомилась Лиссандра.

— Рассчитываю полистать один любопытный фолиант, взятый из библиотеки, — не иначе, куда-то хотят меня вытащить. Постараюсь отвертеться, поскольку после ужина хотел продолжить занятия с Учителем.

— Хватит заниматься! — воскликнула Марседа — Ты скоро отшельником станешь! Мы с компанией после ужина идем в бар и предлагаем тебе к нам присоединиться. Возражения не принимаются!

— А завтра на учебу, — скептически усмехнулся в ответ на это заявление. — Вы собираетесь проспать на занятия?

Девушки переглянулись и дружно покачали головами.

— Ай-ай-ай, — вздохнула Тия. — Совсем во времени потерялся из-за учебы. Отдых положен однозначно!

— Что не так? — заподозрил я неладное, но потом чуть не схватился за голову. Завтра выходной! И послезавтра тоже!

— Вижу, ты и сам понял, что именно не так, — улыбнулась Друана. — Поэтому после ужина…

— Вы продолжаете самостоятельные занятия в учебной аудитории. — Раздавшийся голос Аральты, чья фигурка нарисовалась в дверном проеме комнаты, заставил нас всех вздрогнуть от неожиданности, — Из-за значительного снижения показателей в учебе вся ваша четверка лишается выходных!

Девчонки изумленно выдохнули, так как эта мера наказания применялась лишь к самым отъявленным двоечникам, каковыми они не являлись.

— Госпожа Аральта! — с возмущением в голосе вскрикнула Марседа. — Почему? Мы ведь не запустили учебу до такой степени, чтобы нас лишать выходных!

— Ты споришь со мной? — ледяным тоном спросила Аральта, приподняв бровь. — Я стремлюсь, чтобы вы в дальнейшем не испытывали проблем с учебой, которые уже намечаются.

— Мы учимся ничуть не хуже, чем во все предыдущие годы, — тихонько заметила Тия, стараясь не смотреть на ректоршу.

— Госпожа Аральта, — сориентировалась Марседа, — мы готовы позаниматься сегодня! Но нам же надо как-то отдыхать от учебы! Прошу оставить нам хотя бы завтрашний выходной.

— Я подумаю над этим, — с той же холодностью ответила Аральта, смерив девчонок пронизывающим взглядом, от которого те втянули головы в плечи. — Идите. После ужина отметитесь у дежурного по общежитию, и вперед, в учебные аудитории!

— Слушаемся, госпожа Аральта. — Девчонок сдуло как ветром.

Едва они исчезли из виду, Аральта обернулась ко мне.

— Здравствуй, Аральта, — чуть поклонившись, поприветствовал я ее.

— Здравствуй, Палаэль, — мягко произнесла она, приветливо улыбнувшись. — Помнится мне, при нашем первом знакомстве ты обещал сводить меня в ресторан?

— Конечно, — еще раз учтиво поклонился ей. — Предложение до сих пор в силе.

— Хорошо, я воспользуюсь им. — Ее мягкий бархатный голос буквально обволакивал меня.

Потрясающе! Вот как надо избавляться от конкуренток, пользуясь служебным положением! Девчонкам не повезло именно с попыткой вытащить меня сегодня в бар! Вовсе не пресловутые показатели послужили причиной наказания.

— Ресторан «Империя» через пару кварт?

— Признательна за приглашение. Буду там через два кварта. — Аральта, покачивая бедрами, поплыла сторону учебного корпуса, в котором находился ее кабинет.

— Так и так кто-нибудь вытащил бы меня сегодня. Не Марседа, так Аральта, — проворчал я и пошел собираться. Сказать, что был удивлен сейчас? Нет. Нисколько не удивлен. Еще в предыдущую нашу встречу с Аральтой, произошедшую несколько дней назад, во время которой мы обсуждали, кого из преподавателей проверили на текущий момент, буквально кожей чувствовал волны ее интереса, направленные в сторону моей персоны. Нездорового такого интереса. С другой стороны, девушки у меня давно не было… Природа-мать уже периодически напоминала о себе, обострив тягу к женскому полу. Пока справлялся, не находя времени, но черт подери! Я же здоровый мужик в самом расцвете сил! Хватит мазохизмом-то заниматься, ментально подавляя свои инстинкты. Тем более Аральта очень красивая женщина, понравившаяся мне еще с момента первой нашей встречи.

В недрах Каменного Хребта.

Город Шшамат

Четыре архимага-дроу, стоявшие среди развалин древнего храма, принадлежавшего богу воров и обмана Ваэрону, молчаливо дожидались появления Великого, апологетами которого они с недавних пор являлись.

Бог не стал заставлять своих последователей, вызванных им в срочном порядке, долго стоять в томительном ожидании — всего через несколько терций после прибытия архимагов на место сбора глаза одного из них подернулись черной пеленой. Ваэрон явился, вселившись в своего аватара. Оставшаяся троица почтительно преклонилась.

— Приветствуем тебя, господин. — Казалось бы, тихие голоса архимагов многократным эхом отразились от стен огромного грота, создав впечатление присутствия, по крайней мере, нескольких десятков практически одновременно говоривших.

— Здравствуйте. — Голос Ваэрона глухими раскатами прокатился по пещере. — Как продвигаются ваши дела?

— Все идет по плану, господин, — начал отчитываться архимаг, известный под именем Уорт. — Нам удалось получить данные с последнего Совета матерей верховных домов Подземного королевства. Выяснилось, что они намерены отправить дочку высшей жрицы в университет магии империи для налаживания более плотного контакта с Палаэлем. Хотя мы не видим в этом необходимости, так как она является его невестой и заключение политического брака — вопрос решенный. Но тем не менее это так. Мы можем только гадать, что послужило причиной такой инициативы матерей.

— Они хотят получить ребенка как можно раньше, не дожидаясь, пока Палаэль решится на брак, — кивнул Ваэрон.

— Да. Именно к такому выводу пришли и мы, — слегка поклонился Уорт. — В данный момент идет согласование с местными властями присутствия Сиралосы на территории империи. Предполагаю, что они вскоре решат этот вопрос.

— Успеете привести план в действие? — выразил свою озабоченность Ваэрон.

— Да, господин. Мы отслеживаем все перемещения Сиралосы, которая, как выяснилось, любит покидать пределы города, исследуя нижние уровни. Ее убийство не станет для нас неразрешимой проблемой. План уже готов, и сейчас отрабатываются моменты, связанные с его реализацией. Господин, нам необходимы образцы.

— Я помню, — отозвался Ваэрон, над чем-то задумавшийся. — Образцы ауры Палаэля передам вам максимум через декаду. Хочу встретиться с ним на днях по вопросу зародившихся божков. Он их до сих пор обнаружить не может.

— То дело не простое, — выразил свое мнение Уорт. — Смертному оно не под силу.

— Не забывай, что Палаэль уже не является обычным смертным! — поморщился Ваэрон. — Он просто-напросто спугнул одного из богов, явившись за ним неподготовленным. Зародившемуся удалось вырваться и сбежать, а затем предупредить всех остальных. В результате божки сейчас практически не высовываются в астрал, боясь привлечь к себе внимание Пожирателя. Но я их вычислил! Не всех, но это пока.

— Пожиратель заметит снятие образца, — заметил второй из присутствующих архимагов, имя которого было Зордон. — Вероятно его нападение на вас, господин.

— Через наше столкновение я и хочу взять образец, — зло усмехнулся бог. — И только затем начну с ним разговор, подсказав, где искать зародившихся.

— Господин, мы подумали, а не стоит ли организовать гибель Сиралосы непосредственно перед боем Палаэля и Грахуавоака? Тогда в случае победы Палаэля нападение Ллос будет выглядеть более достоверно. Ей будет сложно доказать, что это не она мстила ему за гибель своей жрицы.

— Ей это и так будет трудно доказать, — отклонил Ваэрон предложение своего апологета. — С другой стороны, мы можем не успеть организовать ее гибель, поскольку возможен вариант лавинообразного развития событий. Так что не будем рисковать. Придерживайтесь первоначального плана.

— Спустит ли Ллос гибель Сиралосы? Вдруг кинется разбираться с Палаэлем? — Очередная порция сомнений со стороны Уорта заставила Ваэрона недовольно поморщиться.

— Не кинется, — проворчал он. — Занимайтесь. Я вызову вас, когда образцы будут у меня. — Сказав это, Ваэрон покинул тело архимага, которое после этого безвольно опустилось на пол. Требовалось некоторое время, чтобы сознание архимага вновь овладело своим телом.

Князь Палаэль

Вернувшись к обеду следующего дня, я застал в своей комнате Марседу с подружками.

— Как вы сюда попали? — удивленно спросил их, присев на кровать рядом с Лиссандрой, которая, абсолютно не стесняясь, развалилась на ней в полный рост. В одежде. И даже не подумала хотя бы сесть, когда я вошел.

— Ты ее не закрыл вчера, — объяснила Марседа. — Ну и как прошел вечер? — спросила она ехидным тоном, вместе с остальными рассматривая меня прищуренными глазами.

— Я должен отчитаться? — искренне изумился я их вопросу. — Или вам наглядно продемонстрировать, что происходило сегодняшней ночью?

— Ясно, — скривилась Тия. — Он всю ночь провел с ней! И как ей не стыдно!!! — В эмоциях девушки сквозили плохо скрытые злость и возмущение. — Нас отправила на занятия, а сама подхватила красавчика и попользовалась им! Он же ей не мог отказать, так как она ректор! Фу-у-у!!! Это бесчестно и постыдно для аристократки — использовать служебное положение для достижения своих целей. Девочки, мы не должны оставлять это просто так!

— Предлагаешь подключать родителей? — поинтересовалась Друана. — Пусть пристыдят ее за неподобающее поведение, осудив данный поступок в высшем свете?

Они собираются устроить скандал Аральте? К тому же выставив меня безвольной куклой? С учетом того, что некоторые представители местного высшего света знали мои настоящие имя и положение, позора лично мне не избежать! Вслух, может, ничего не скажут, но втихую ржать будут! Тот же герцог Санчийский. Кстати, Марседа тоже владеет этой информацией, но почему-то сейчас сидит и помалкивает, осуждающе глядя на меня. В ментале тоже исходят волны осуждения и обиды. На что? Ревнует?

— Стоп! — резко произнес я. — Девчонки, а почему вы решили, что я сам не явился инициатором нашей встречи?

— Ты не мог, — с уверенностью заявила Лиссандра. — Студиоз, приглашающий на вечер ректоршу… Звучит неправдоподобно!

— Тем не менее это так! И с каких это пор вы решаете, с кем мне быть, а с кем не стоит? Не много ли на себя берете?

— Мы только хотели помочь, — залепетала Лиссандра в ответ на мое возмущение. — Мы думали…

— Не надо думать! — оборвал я ее на середине фразы. — Я пошел с Аральтой по своей воле! Понимаете? По своей! Никто меня ни к чему не принуждал.

— Она же старая! — не удержалась Тия от восклицания.

— В каком месте?

— По возрасту, — зашипела Друана. — Понятно, что ты ее тело осмотрел сегодня со всех сторон. Понравилось? А мы, как четыре дуры, до поздней ночи вынуждены были за учебниками сидеть! Мог бы походатайствовать перед своей новой пассией, чтобы она нас вчера не напрягала.

— Все! — я встал и решительно указал рукой на дверь. — Мне не нравится разговор в подобном тоне. Успокоитесь, тогда и поговорим.

Девушки молча поднялись и с гордым видом покинули бокс.

— Совсем охамели! — проворчал я, закрыв за ними дверь. Мне потребовалось еще минут десять, чтобы окончательно успокоиться.

— Не желаешь посетить астрал? — предложил Учитель.

— Почему бы и нет? А затем проведем теоретические занятия, которые завершим практикой.

— На местной арене? — со скепсисом переспросил Учитель. — Наблюдателей прибудет на эту практику много. Нужна ли тебе толпа?

— Пусть присутствуют, если захотят. Может, попрошу кого из старшекурсников выступить в качестве спарринг-партнера.

— Не боишься убить?

— Нет. Ты же будешь контролировать, чтобы мои ограничители не «рухнули» под напором силы.

На запертую дверь повесил сигнальное плетение — на всякий случай, после чего устроился на кровати поудобнее и рывком «шагнул» в средние слои.

И заревел от боли, почувствовав, как что-то острое вошло в мое астральное тело. Резко сместившись в сторону, обернулся и увидел перед собой высокого мужчину, державшего в вытянутой руке меч.

Ни на секунду не задумываясь, нанес удар копьем темной энергии, которое он принял на неожиданно появившийся щит. Только глаза сверкнули темным пламенем. Спустя мгновение, я обнаружил себя стоящим в каменной долине посреди невысоких скал.

Он смог изменить окружающую местность, невзирая на мое присутствие!

— Это бог. Довольно сильный. Основной вид используемой энергии — Хаос.

— Вижу уже, — ответил я Учителю, рассматривая неизвестного бога. Тот смог укрыть маскирующим плетением свое астральное тело, выдав на мое обозрение только образ этого мужчины. И лишь сейчас, протянув множество ментальных щупалец, я смог «заглянуть» за маскировку. Астральное тело бога оказалось раза в полтора больше моего, его энергетическая плотность примерно равнялась моей.

Осознав, что вряд ли выйду из поединка победителем, приготовился покинуть астрал, но меня остановили слова бога:

— Здравствуй, Палаэль. Я пришел поговорить с тобой.

— О чем? — Внимательно следя за ним, я был наготове в любой момент покинуть средние слои. — Почему ты напал на меня?

— От неожиданности, — сознался бог. — Стою на месте, приготовившись к долгому ожиданию, и вдруг буквально в шаге от меня появляется демон! В твоей же ауре преобладает демоническая составляющая, о чем ты, как предполагаю, в курсе. Что я мог подумать? Вот и ударил, будучи уверенным в появлении рядом со мной обитателя инферно. Ты же знаешь, что боги с демонами не очень дружны между собой.

Ладно, пока все логично. Поверим.

— Зачем ты хочешь поговорить со мной? И откуда узнал обо мне?

Бог весело рассмеялся, и меч исчез из его рук.

— Успокойся, Палаэль. Я действительно пришел только поговорить и не желаю причинять тебе вреда. Узнал же о тебе сразу из нескольких источников, имена которых тебе ни о чем не скажут, — о твоем поединке с Ллос в подземелье не говорит разве что ленивый.

Я напрягся, изменяя окружающие токи энергии, и мы очутились на поляне, пришедшей на смену каменной долине. Вокруг возвышались деревья, верхушки которых терялись где-то под небом.

— Пусть будет так, если тебе уютнее общаться в такой обстановке, — бог беспечно улыбнулся. — Меня зовут Ваэрон. — Он слегка поклонился.

— Мое имя ты знаешь, — кивнул я. — Так о чем ты хотел со мной поговорить?

— О зарождающихся богах, — его слова заставили меня насторожиться. Неужели претензии ко мне имеются? Учитель ведь уверял, что зарождающиеся никому не нужны.

— Это на самом деле так! — тут же отозвался тот.

— О зарождающихся богах? — переспросил я у Ваэрона. — А что не так?

— Все так! — развел он руками. — Стало известно, что ты упустил одного из них. Тот, убежав в астрал и в данный момент переродившись, предупредил всех остальных зародившихся об опасности. Беру на себя смелость предположить, что ты их ищешь. Если это так, то твои поиски будут долгими, поскольку они сейчас весьма неплохо маскируются.

— Что ты предлагаешь? — поинтересовался я.

— Я дам тебе подробную информацию, где искать каждого из них!

Удача! На подобный подарок судьбы я даже не смел и надеяться, вот только…

— Такая информация стоит дорого. Что ты за нее хочешь получить?

— Я мог бы назвать цену, — покачал головой бог, — сказав, что именно она была определяющим фактором при сдаче зародившихся. Но делать этого не буду, так как Кольцо Ученика, — я слегка дернулся при упоминании об Учителе, — выдаст тебе мои настоящие мотивы. Так что бери, пользуйся!

С этими словами Ваэрон положил перед собой небольшой свиток и, не поворачиваясь ко мне спиной, начал отходить. Едва он оказался вне пределов измененного мной пространства, как тут же взмыл в воздух и исчез в образовавшейся перед ним воронке.

— Куда это он? — полюбопытствовал я у Учителя.

— Ступил на одну из троп междумирья, — пояснил тот. — Нам повезло, что нашелся бог в этом мире, решившийся сдать тебе остальных.

— Ты ему веришь?

— Да. Я тебе говорил о желании уже появившихся богов избавиться от только что зародившихся. В других мирах боги даже нанимают смертных для этих целей.

— По идее это я должен был требовать плату с Ваэрона?

— Конечно! Настораживает только одно: он не может не знать, что, разобравшись с зародившимися, ты станешь сильнее его самого. Скорее всею где-то подготовлена ловушка, должная сработать, как только ты выполнишь его цель.

— Значит, нужно смотреть в оба, перед тем как выходить на последнего из зародившихся.

— Согласен. Разверни свиток.

— Он чист?

— Да, я уже проверил.

— Кстати, чуть не вылетело из головы! Он знает про твое существование!

— Немудрено. Многие знают. Вопрос в том, откуда он знает, что я у тебя?

— Это я и подразумевал, — проворчал я, поднимая свиток.

— Скорее всего он сделал выводы на основании заклинаний, применяемых тобой в Лесу и Подземном королевстве. В этом мире о них даже не подозревали, пока ты не продемонстрировал. Ведь на разработку каждого из этих плетений у магов ушли годы исследований. Так что Ваэрон сложил два плюс два и сделал вывод.

Развернув свиток, я получил листок с миниатюрными картами обоих материков Эриона с отмеченными на них точками.

— И как при таком масштабе карты ориентироваться? — невольно вырвалось у меня. — Любая из этих точек, обозначающих местоположение богов, сама по себе охватывает область радиусом в несколько сот километров!

— Растяни карту, — посоветовал Учитель.

— Я же порву ее!

— Не порвешь. Тяни.

Взяв листочек в руки с двух сторон, я аккуратно потянул его за края в разные стороны, постоянно ожидая, что вот-вот он разорвется надвое. К моему удивлению, формат листка начал увеличиваться! И что самое интересное — равномерно во все стороны, а не только с краев, за которые тянул я.

— Достаточно. Теперь нажми произвольную точку.

Сделаем. Изображение на карте вдруг поплыло, стремительно укрупняя объекты, и через несколько секунд передо мной была карта масштаба приблизительно 1:5000 с пульсирующей в центре красной точкой. Неподалеку от нее располагались несколько деревенек, и у самого края виднелась часть города с аккуратно выведенным ниже названием: город Нариделл, королевство Вилис.

— Ого! В другой части материка! Чувствую, сам я долго бы искал.

— Повезло, что зародившихся немного. Всего одиннадцать.

— А как уменьшить масштаб?

— В карте заложен тот же самый принцип действия по масштабированию, что и в электронных планшетах, используемых на твоей родине.

— Так бы сразу и сказал!

Уменьшив масштаб карты до минимального, когда передо мной снова появились оба материка, подсчитал количество точек. Как и говорил Учитель, их оказалось одиннадцать. Десять были расположены на Лапире и одна на Сотэке — втором материке планеты, раза в три меньшем, чем первый. Вот этого бога, засевшего на Сотэке, и оставлю напоследок.

— Посмотри принцип создания астрального кармана.

— Зачем?

— Карту куда убирать собрался? Она существует только в этом слое.

— Ясно. Показывай.

Спустя пять минут я вынырнул из астрала, предварительно убрав свиток в пространственный карман, который, как выяснилось, можно было использовать не только для хранения вещей, существующих исключительно в астрале. Он был вполне пригоден и для хранения предметов из реального слоя, вот только их масса и габариты зависели от количества энергии, которое я мог тратить на поддержание работы кармана. Ясно, что чем выше были эти характеристики у предмета, тем больше повышалось и количество затрачиваемой энергии. Причем ее потребление возрастало по экспоненте. В конце концов, все упиралось в пропускную способность моего ключа, энергия из которого напрямую шла на поддержание пространственного кармана.

— Огромным преимуществом является стазисное состояние всего хранимого в нем! — назидательно сказал Учитель.

— И что?

— Неужели не понял?

— Поясняй! Или ты проверяешь степень моей сообразительности?

— Хорошо, объясню, — ответил он с раздражением. — Продукты в нем не портятся! Живые существа не стареют, впадая в своего рода кому.

— То-то мне конструкция показалась знакомой! Вокруг Бииниэль мы создавали подобную. По крайней мере, некоторые элементы плетения схожи.

— Верно. Сейчас позанимаемся теорией?

На теорию мы отвели пару часов, пролетевших для меня незаметно. Учитель сегодня уделил внимание общим принципам построения сложных плетений, используя исключительно свою энергию, получаемую с ключа, а также энергии различных стихий, трансформированных моей энергетикой «под меня» — до этого я черпал стихийные энергии из окружающих силовых линий, лишь разбавляя оные своими силами.

Различных нюансов оказалось много, зато я окончательно перестал быть привязан к наличию в окружающем пространстве каких-либо источников энергии. По сути, я сам стал таковым, перекачивая магическую энергию через ключ с иных планов бытия и приспосабливая ее к различным стихиям. Давно с Учителем говорили на эту тему, но конкретно ею занялись только сегодня.

— Попрактикуемся? — предложил я по окончанию занятия.

— Попробуй, — дал согласие Учитель, и через десять минут я уже стоял на арене амфитеатра, иногда используемой в качестве дуэльной площадки. Усмехнулся про себя, вспомнив недавний свой «бой» с преподавательницей по стихии воздуха.

Так, с чего начнем? Попробуем с заклинаний стихии огня.

Глава 1                     Глава 2

 

Добавить комментарий

CAPTCHA
В целях защиты от спам-рассылки введите символы с картинки
Image CAPTCHA
Enter the characters shown in the image.