Дмитрий Рус - Битва (Играть, чтобы жить - 5)

 
 
 

ДМИТРИЙ РУС

ИГРАТЬ, ЧТОБЫ ЖИТЬ

КНИГА 5

БИТВА

Глава 1

…Игровой интерфейс: Активация умения «Наседка»…
…Программный код: Вызов цепочки скриптов…
…Аппаратное обеспечение: Выделение 0.08 % серверных ресурсов…
…Взаимодействие с метрикой мира: Поиск подходящей души для новорождённого создания… Отклик отрицательный. Формирование сознания из аморфного пула Великого Ничто.
…Эхо по Вееру Миров: Отсутствие резонанса. Ни одна подходящая по спектру сущность или аватара не обладает достаточной силой для пробития Барьера…

 

— Р-р-оар-р-р!!! — торжественный рёв возродившегося древнего существа разнёс цветные храмовые витражи на тысячи смертоносных осколков.

Василиск на мгновенье замер, прислушиваясь к астралу, а затем тоскливо взвыл — один! Один на весь мир! Лишь где-то далеко на востоке, в десятках дневных переходов, теплится искра Нерождённого Короля, требуя защиты и служения.

Когда страдают создания такого масштаба, тварям поменьше, попавшим под эмоциональный всплеск, положено просто умереть. В случае с Василиском — окаменеть.

Так сходят с ума и выбрасываются на берег киты, попавшие под сонары подводных лодок. Так спекает мозги стаям птиц, влетевшим в полосу СВЧ-излучения противоракетных радаров ПВО…

Тысячи разумных паразитов, копошившихся под лапами одинокого великана, неожиданно озлобились. Сотни из них застыли в благородном камне, однако остальные проявили свой крысиный нрав. Заблестела сталь на гранях клинков, магический фон подскочил на два порядка и отозвался жгучей болью.

Хлестнул могучий хвост, выводя из игры слабейших. Сверкнули укрытые за непробиваемой прозрачной плёнкой глаза — вселяя ужас в разум врагов и замедляя скорость атаки. Василиск распрямился во весь рост, упёрся лопатками в купол каменной ловушки и с трудом повернулся бронированной мордой на восток. Долг рода звал его, ставя приоритетную задачу по защите своего Короля.

Усиленные магией стены трещали, но не поддавались. А вот ущерб от возни надоедливых насекомых возрос настолько, что уже не позволял себя игнорировать.

— Р-р-ааа-р-р-х!!! — разъярённый Василиск не пожалел убойной абилки из богатой палитры своего арсенала.

Древняя магия, усиленная астральным эхом, разжижала межмолекулярные связи, калеча амуницию и резко просаживая хиты разумных.

Тысячи стрел крошили броню, разноцветные капли яда пузырились и шипели на чешуе. Липкое пламя нехотя стекало по огромной туше, неумолимо прожигая плоть монстра.

Магический фон прыгнул до запредельных величин — фонили открытые порталы в божественные планы, дрожью в хребте отдалось использование заклинания Высшего Круга.

Интуиция качнула зверя в сторону, заставляя прижаться к дальней стене тесной ловушки.

— Бум!!! — рвутся барабанные перепонки, на секунду слепнут от вспышки глаза, мышцы и кости щедро шпигует убойным мифрилом.

Одно хорошо — надоедливых насекомых выкосило практически всех, а водопад обрушившихся камней открыл дорогу к свободе.

Кренясь на перебитую лапу, Василиск рванулся в проём. Пятная камень драгоценной кровью и густо дымя тлеющей бронёй, он ломился сквозь город, словно изувеченный линкор, преследуемый москитным флотом противника.

Мелкие маги и закованные в сталь боевики десятками сыпались из окон разрушаемых зданий. Открывающиеся тут и там порталы порождали сотни крохотных, но отнюдь не безвредных тварей.

Инстинкт выживания боролся с чувством долга. Василиск временами останавливался, стряхивал с себя очередную порцию преследователей — отправляя их к пращурам либо разгоняя по углам. А затем вновь поворачивался на восток и, все замедляясь, брёл к своему Королю.

Он почти сумел вырваться из проклятого муравейника, когда ослабевшие мышцы отказались удерживать тысячетонное тело. Туша монстра рухнула, разрушив кусок внешней стены и надвратную башню.

— Прости, Повелитель, я подвёл тебя… — принял астрал последнюю мысль гиганта.

…Игровой интерфейс: Генерация сообщения о мировом событии…

…Программный код: Завершение цепочки скриптов…

…Аппаратное обеспечение: Высвобождение 0.08 % серверных ресурсов…

…Взаимодействие с метрикой мира: Взвешивание совокупности деяний и влияния существа на Друмир. Суммирование мысле-векторов Неумирающих. Признание миром новой сущности. Отказ на развоплощение души. Ожидание перерождения…

…Эхо по Вееру Миров: Отсутствие резонанса…

* * *

Я стоял посреди замкового двора, расставив для устойчивости ноги и пережидая колебания почвы от грандиозного «Бум!». Знатно жахнуло! Судя по тому, как аукнулся подрыв тривиального, в общем-то, боеприпаса — совершили мы нечто выдающееся. Может, и нет уже в Друмире такого явления, как Светлоликий?

Спешно активировав панели интерфейса, я переключился на общую статистику, а затем отыскал вкладку религиозного противостояния.

На Тёмной стороне без перемен — Первохрам с алтарём четвёртого уровня и прилагающаяся к нему Макария. Святилища Ллос, Ауле, плюс три так и не найденных храма, не посвящённые какому-либо конкретному божеству. Причём задача по их розыску имеет весьма высокий приоритет. Предположительно — тёмные алтари скрываются в слепых зонах, недоступных всевидящему оку Неназываемого.

Кстати, надо будет поинтересоваться у Павшего — не является ли бывшее логово Тавора одним из утерянных храмов?

Завершал статистику важнейший для многих игроков показатель. Бонус к опыту у сторонников Тёмного Пантеона — девять процентов.

Так, а вот у светляков перемены. Нет, никто из шестёрки богов не покинул гостеприимный Друмир и не соизволил раствориться в Великом Ничто. Более того, даже порядком раздолбанный Храм Светлоликого учитывался в общем сальдо — четырнадцать штук. Значит, сердце святилища — его алтарь — уничтожить не удалось.

Но вот солидно покорёжить золотую плиту мы явно умудрились. Уровень Алтаря в Главном Храме Светлоликого просел сразу на пять единиц. С шестого до первого. Скорее всего, тупым физическим уроном доломать святыню просто невозможно. Нужен какой-нибудь мрачненький ритуал осквернения либо запредельное напряжение магических сил.

Так что с сегодняшнего дня всех почитателей Светлых богов ждал нехилый облом — пятипроцентное уменьшение опыта. Вроде бы мелочь… Но стоит лишь помножить эту кроху на десятки миллионов игроков и мириады изничтожаемых ежедневно мобов… Волосы начинают шевелиться на голове от понимания грандиозности эффекта устроенной диверсии.

И, кстати, мне понравилось! Стоит расширить полученный опыт и сократить кассовый разрыв между пантеонами. Непременно зашлю Бадабума во все доступные Светлые храмы, дабы снизить уровни их алтарей до сиротливой единицы. Мысль толковая, хоть и сырая, требует тщательной и всесторонней шлифовки…

От планов и разглядывания окон интерфейсов меня отвлёк нервно подёргивающийся посох. Такое ощущение, что клюнула крупная рыба!

Тряхнув головой, я перефокусировался на происходящее в реале. От увиденного глаза изумлённо распахнулись, и мне стала понятна зависшая вокруг тишина.

Демоническая Душа, пленённая в кристалле артефакта, уже успела утилизировать божественную кровь, запятнавшую клинок. Адамантовое жало сверкало, как гламурный новенький гвоздь. Однако жадность демона поражала! Силясь дотянуться до рубиновых капель на древке, розовое остриё дрожало и изгибалось, словно пёс, пытающийся выгрызть из-под лопатки зловредную блоху.

Любопытствовать и смотреть характеристики посоха я не рискнул. Хватило и первой попытки, когда каскад системных ошибок добавил мне седин и едва не довёл до мокрых штанов. Нет уж, пусть лучше замирают в ступоре противники, решившие подсмотреть — чем там вооружился приблатнёный Первожрец?

Но вот алчность посоха напомнила о том, насколько ценна в Друмире божественная кровь. Прочь брезгливость! Когда ещё удастся пришпилить Светлоликого и добыть драгоценный ингредиент?!

Я потянулся было к густеющим каплям, но резкое взрыкивание посоха и хлестнувшее жало заставили отдёрнуть руку на пределе скоростей заёмной ловкости. Ещё б немного — и посыпались бы мои любимые пальцы на пыльные плиты мостовой. А ведь раны от адаманта ох какие нехорошие…

Взбешённый собственным страхом, мелькнувшей перспективой превратиться в инвалида и непокорностью забуревшего демона, я мгновенно взорвался, выплёскивая на посох всю ярость и давно копящееся напряжение последних дней:

— Охренела, тварь?! На хозяина тявкать вздумала, душонка твоя демоническая?! Не пожалею артефакт — воткну жалом в дерьмо серафима, будешь хлебать его до скончания веков!

Ну да, нахватался я кое-чего от Асмодея…

Посох осознал и проникся. Мелко задрожал, заскулил на пределе ультразвукового диапазона и попробовал даже извернуться жалом, в щенячьей попытке лизнуть руку хозяина.

— То-то! — я понемногу успокаивался, вновь беря эмоции под контроль.

Осторожно потянувшись к чёрному древку, аккуратно погладил липкую поверхность древнего артефакта, щедро испятнанную грязной изнанкой клинкового боя. Кровь, клочки разнорасовой кожи и не поддающаяся идентификации требуха.

Дизайнеры, чуму на оба ваши дома! Любители детализации и суровой расчленёнки…

Да помню я, как лично галочки в пользовательском соглашении расставлял, а капсула внимательно отслеживала положение зрачков, бегающих по строчкам. Знаю — всё запротоколировано и скреплено личной цифровой подписью.

Но ведь комок в горле, и блевать тянет…

— Всё, не трясись ты так… — прошептал я негромко, в глубине души жалея, что сорвался на артефакт, да ещё в присутствии подчинённых.

Посмотрел на собственную ладонь — наверняка в этом коктейле присутствует кровь бога, не зря ведь посох так психовал?

Брезгливо выколупал из алой палитры налипшие волосы, скрипнул зубами и честно, от души и не филоня, слизнул густое месиво.

 

— Внимание! Вы вновь вкусили кровь бога! Ещё одна частица божьей сущности навсегда останется с вами. В своих умениях и возможностях вы приподниметесь на очередную ступеньку над остальными смертными.

— Но бойтесь гордыни и не считайте себя ровней богам! Лестница в небо длинна и хрупка, кое-кто даже считает её бесконечной…

 

Торжествующая улыбка помимо воли наползла на моё лицо — спасибо, Светлоликий! Интересно, что будет, если испить кровь всех богов Друмира? Собрать, так сказать, полный комплект?

Я пошарил глазами вокруг. Улыбнулся и успокаивающе махнул рукой встревоженной маме, неуклюже делающей вид, что присматривает за копошащейся в песочнице малышнёй из последней срыв-партии. Из докладов в штабном чат-канале я уже знал, что у неё всё в порядке, шок от плена прошёл, и она вовсю пыталась соответствовать образу железной леди — матери главы клана.

Первохрам больше не походил на гигантский трансформатор, давящее на уши гудение и столбы невероятных по мощи магических потоков сошли на нет. Похоже, что астральная атака противника сорвана. Оставленный у алтаря наблюдатель прислал занятный скриншот, запечатлевший усталую троицу богов, прикладывающихся по кругу к странно сверкающей бутылке «Гномьей Особой».

Видать, стресс снимают. Как и большинство ИскИнов последних лет, 311-й обучался в русскоязычной семье, вот и впитал в себя некоторые грани нашего характера. Попробуйте вспомнить хоть один наш фильм, где не звенели бы рюмки и не булькало спиртное. Задача, к сожалению, не тривиальная…

Значит, и мне пришла пора задуматься о себе, любимом, и приобрести иммунитет против физического урона.

Задумчивый взгляд натолкнулся на верного тролля-телохранителя.

— Умка, ударь меня!

Альбинос неуверенно затоптался на месте, тиская в руках чудо-дубину, благословлённую силой трёх богов. Этак еще и зашибёт с одного удара! К тому же «двуручное дробящее» оружие далеко не самое распространённое в игре. А ну как получу защиту исключительно от богатырских дубинок и мегамолотов? Оно, конечно, всё в радость, но есть и более раздражающие в битве факторы — тучи стрел, к примеру.

Бесит меня прятать свой профиль за тенью щита, ужимаясь под стальным ливнем до овальной формы. Или просто в суматохе боя ловить между глаз калёные подарки от многочисленного семейства снайперов.

— Погоди… — остановил я облегчённо выдохнувшего Умку.

Покрутив головой, увидел вездесущего гоблина-чекиста. Хромоногий Тимур был вооружён взведённым арбалетом с тускло мерцающим зелёным светом болтом. Хвала игровым условностям — случайного выстрела в брюхо товарища не случится, тетива не растянется и не отсыреет, а стальные дуги никогда не потеряют упругости.

— Тимур! Выстрели в меня!

Хлоп! Коленная чашечка взорвалась дикой болью — гоблин мгновенно и без тени раздумий выполнил приказ. Как бы ещё и не с удовольствием. И зачем же в колено-то, отомстил, что ли, за собственную хромоногость?

— Спасибо… — я хрипло поблагодарил, глядя, как медленно исчезает арбалетный болт, оставляя после себя кровящее и дымящееся месиво из костей и плоти. Ничего, регенерация уверенно тикает, скоро затянется.

Отмахнулся от сообщения об отравлении и лёгкой получасовой травме. Жадно вчитался в следующее системное окошко:

 

— Внимание! Частица божественной сущности реагирует на первое враждебное воздействие и растворяется в вашей ауре, стремясь сохранить себя и своего носителя.

— Получен частичный иммунитет к дистанционному оружию: уменьшение урона на 70 %. Шансы получения крита и травмы снижены втрое.

— Получен частичный иммунитет к ядам: уменьшение урона на 20 %.

 

Блин! Надо было потребовать сменить болт на обычный, а не заряженный мудрёной алхимией. Тогда наверняка весь бонус пришёлся бы чисто на физический дамаг! Ну да ладно, нечего пенять Удаче, что найденный сундук золота мелковат в габаритах, а то ведь она и обидеться может.

В общем и целом — крутизна!

Делаю скриншоты системных сообщений, пересылаю пакет своим ближникам — Кириллу, Оркусу, Младкору и Аналитику.

По случаю оранжевого уровня тревоги все парни находились в замке и уже успели собраться с докладами вокруг вернувшегося с задания командира. Торопились поздравить, а пришлось наблюдать театральную постановку «Укрощение Строптивого Посоха» в адаптационной версии для вампиров.

Ну ничего, братва, сейчас и вы у меня перестанете бестолково пучить глазки, присоединитесь к представлению и хлебнёте кровушки.

С тихим шелестом убираю адамантовое жало и протягиваю замурзанный жезл к своим штабистам:

— Торопитесь! Кровь бога уже густеет, превращаясь в кристаллы. Ещё немного — и будете хрустеть песочком!

Как обычно, Аналитик сориентировался первым. Подшагнул, насторожённо протянул руку к фонящему злобой и ненавистью посоху, мазнул ладонью по древку.

Я поощрительно кивнул. Глотай, не боись!

Андрей резко выдохнул, словно перед принятием на грудь стопки палёной водки, и слизнул густую, как смола, бордовую дорожку. Через мгновение его глаза радостно сверкнули.

— Работает эта хреновина, налетай, мужики! Эй, Тимур, воткни-ка мне кинжал в печень! Ненавижу тихушников-рог, вываливающихся из стелса и шинкующих тебя за полтора вздоха! Ох! С проворотом-то зачем?! Спасибо, сердешный…

Мои ближники загомонили, столпились вокруг нервно взрыкивающего посоха, лапая его, словно красну девицу.

Вообще-то им повезло — игровая механика уже испарила лишнюю требуху, оставив на древке лишь пяток тёмных капель. Время жизни божественных артефактов несоизмеримо дольше, чем у кровавых спецэффектов. Предполагаю, что и у техногенных археологов далёкого будущего появится шанс откопать алый бриллиант невероятного спектра. Такие предметы не исчезают бесследно. Если, конечно, их не сопрёт белобрысый Чебурашка…

Кстати, об альбиносах. Последнюю, уже затвердевшую каплю сковырнул с посоха Умка и, бережно зажав её в ладони, взглянул на меня умоляющим взглядом:

— Это Бомбочке… Можно?

Наступив на горло собственной жадности, я кивнул и поощрительно улыбнулся:

— Бери, Умка, ты давно уже заслужил значительно большего, чем еженедельная горсть золотых.

Тролль застенчиво почернел и пожал плечами:

— Да мне и не нужно ничего… Вот только Бомбочку бы порадовать. Она всё хорошеет — талия уже на два обхвата выросла! А характер почему-то портится — мечется, как пещерный огр, места себе не находит. Уже не знаю, чем её побаловать?

Хренасе! Я задумчиво почесал переносицу. Уж не приключился ли у экс-старушки период гнездования? Это что же получается? Если вдруг среди детского сада замельтешат крохотные пятнистые троллята, то не стоит удивляться, да? Дела…

Посох вновь блестел девственной чистотой, а мои ближники обсуждали плюсы и минусы различных видов иммунитета. Это да — выбор не прост.

Вообще — ценнейший ингредиент эта божественная кровь. Боюсь даже представить его цену на аукционе. Одна беда — скоропортящийся. Зевнул на пару минут, заколебался в борьбе с моральными принципами — получи вместо священного гемоглобина уникальный крафтовый кристалл. К сожалению, даже у меня в мензурках с некогда набранной кровью Макарии звенели теперь роскошные брюлики.

Прям хоть отлавливай одного из богов, запихивай его под пресс и жми до сухого скрипа! А ещё лучше поймать десяток небожителей, ага… Заполучить бы всем кланом иммунитет к четырём магическим стихиям, колющему, рубящему и прочему оружию… После этого можно хоть весь Друмир поставить на четыре кости!

Одно хорошо — не надо оно мне. Плохо другое — я не единственный, кому может прийти в голову такая лихая мысля. Вон у Тавора, помнится, имелся персональный законсервированный бог в прозрачной стеклотаре…

И кстати, воспоминания об ушибленном на всю башню враге сразу же тянут за собой цепочку непростых вопросов. Существует ли возможность отжать под себя ставший вдруг ничейным замок? Достаточно ли во мне душевной гнили для выкачивания из беспомощного божества волшебной юшки? И как к этому действу отнесётся Неназываемый? М-да, многие знания — многие печали…

Тут моё внимание привлёк Бадабум, явно шагавший из Портального Зала, где у всех соклановцев была основная точка реинкарнации. Об этом говорили казённые портки и просторная рубаха с эмблемой клана, выдаваемые приличия ради всем, кто воскрес в одном подгузнике после очередной смерти.

Бадабум был задумчив, большая часть его внимания была переключена на внутренний интерфейс. Вполголоса начитывая полученные достижения, он загибал пальцы:

— …Детоубийца, Вдоводел, Неуязвимый, Враг Веры, Личный Враг Бога, Палач, Элитный Палач, Бессребреник, Святой Бессребреник…

Слепо бредущий воин почти упёрся мне в грудь, когда я перехватил его за плечо:

— А вот о последнем достижении нигде не звени! Монопольное знание об этой игровой фишке делает наш клан значительно сильнее. Пока другие остерегаются надевать в ПвП битвах лучшие вещи, наши бойцы щеголяют в топе — потеря экипировки владельцам данной нашивки не грозит.

Оценив затуманенный взгляд, встряхнул парня посильнее:

— Бадабум! Ты меня понял?!

— А?! Да… командир… Так точно! Спасибо за оказанное доверие — девять уровней как с куста! Плюс целый иконостас на грудь! Только вне клана мне теперь полная жопа — я в КОС листе не только у сотен игроков, но и у всего Светлого жречества вкупе с их почитателями.

Я улыбнулся:

— Не дрейфь! Мы тут все с мишенями на спине ходим. В единстве наша сила — на том и стоим! Готов повторить большой «Бум»?!

Лицо воина озарила счастливая улыбка. Он вытянулся в струнку и откозырял на старинный французский манер — двумя пальцами:

— Так точно! Разрешите отправиться в арсенал за получением боеприпаса?!

— Разрешаю отдохнуть и дождаться появления могилки на кладбище. Аналитик с Младкором пока разработают линейку симметричных акций. Скорее всего, проведём их одновременно, в час «Икс», иначе спугнём светляков раньше времени — закроют доступы в храмы. Бадабум, благодарю за службу!

— Служу клану!

Я поощрительно кивнул, повернулся к ближникам:

— Андрей, Алексей, задача ясна? На вечерней планёрке хочу видеть общие наброски плана. Всё, я к Неназываемому, затем отдыхать. Не будить, не кантовать, при пожаре выносить первым! Личному составу — бдить! Совсем воины расслабились! Командир в одно лицо дважды за день подвиги совершает, а бойцы хоботом груши околачивают! Всё, блин! После команды «Отбой!» — наступает тёмное время суток! Вольно, разойдись!

Бойцы шустро рассасывались, а я едва заметно подмигнул Оркусу, тайком продемонстрировавшему мне оттопыренный большой палец. А то, знай наших!

Довольный результатами дня и собственным самодурством, я направился к храму — появились у меня к Павшему несколько вопросов. Например, — готов ли он стать донором крови для создания уберголема Джаггернаута — ибо мои запасы божественной кровушки — тю-тю…

Глава 2

В последний месяц жители 18-го дома наслаждались непривычной ночной тишиной и спали слаще обычного. Серая панельная многоэтажка приобрела вдруг несвойственные рабочему району атрибуты.

Куда-то рассосалось спонтанное общежитие многочисленных азиатских гастарбайтеров, самовольно захвативших подвал и с восточным коварством отбивавших все попытки выселения.

Исчезла парочка бомжей, зимовавших на керамзите чердака и добавлявших свою толику ароматов в тяжёлое амбре сырых лестничных пролётов.

Неведомая сила выдавила со двора шумные и опасные стайки молодёжи. Пряча друг от друга глаза, шакалята дружно решили, что бухать в соседнем парке всяко сподручней. А давящая аура страха, мелькающие на периферии зрения ночные тени и невесть куда запропастившаяся тройка корешей — отношения к делу не имеют.

В городе ежемесячно подаются заявления на розыск примерно полутысячи человек, пропавших без вести. Лишние полсотни бумажек не особо искажали статистику, тем более что заклинание «Могильного Праха» надёжно превращало испитые досуха тела в горстку седой трухи.

В общем и целом запаниковавший поначалу прайд вампиров чувствовал себя весьма вольготно.

Да, погиб под колёсами тяжёлого грузовика молодой кровосос — магия отвода глаз сработала как полагается, водитель не заметил ослеплённого дальним светом охотника, и гружёная фура раскатала вампа по асфальту.

Отсутствие души не всегда является плюсом. Сущность кровососа растворилась в гигантской инфосфере Земли, а колоссальная магическая истощённость планеты окончательно лишила его шанса на перерождение.

Спустя несколько ночей вспыхнул и рухнул обугленной тушкой один из воинов, решивший прокрасться по верхнему ярусу гудящих тросов, растянутых между стальными деревьями.

Бесследно исчез разведчик, нырнувший в загадочное подземелье, обозначенное символом двух зелёных светящихся холмов.

Опыт существования в бетонном техногенном мегаполисе оплачивался псевдожизнями птенцов клана.

Однако остальная часть гнезда стремительно откармливалась на бескрайних стадах непуганой и низкоуровневой дичи. Благо вампирам шёл опыт не только за ранг цели, но и за сам факт наполнения внутреннего сосуда кровью разумного.

А ведь ещё недавно судьба зажатого во Фронтире и поставленного на бесконечный фарм-конвейер клана казалась совсем безрадостной. Всех вампов быстро опустили до номинального стартового уровня и жёстко резали ценного лута ради.

Мензурки с кровью, алхимические ингредиенты, неторопливо тающие сокровища древнего гнезда… Все это вполне окупало временные затраты пары десятков Неумирающих, подмявших под себя ценный данжеон.

Патриарх рода, в очередной раз возродившийся посреди рутинной процедуры геноцида, обнаружил у себя на шее редчайший лут — Амулет Несбиваемого Портала. Драгоценная висюлька вскоре должна была стать добычей игроков, однако древний вамп уже достаточно долго находился в тесном контакте с Неумирающими, для принятия самостоятельного и нестандартного решения.

Управляющие неписью алгоритмы тлели и дымились, подожжённые Искрой Творца одного из неприметных хуманов с мечтательными, пронзительно голубыми глазами.

Патриарх среагировал мгновенно — ментальный Зов Рода — и все, ещё способные стоять на ногах птенцы, образуют плотное кольцо вокруг главы клана. Последний, запоминающий и полный ненависти взгляд, брошенный на своих мучителей. Активация Амулета.

Отсутствующая точка привязки срабатывает как эвакуатор в случайную локацию. Кто же знал, что некогда девственная вуаль между мирами сейчас расползается по швам и больше похожа на истлевшую занавеску, чем на нерушимую преграду?!

Подброшенная монетка рандомайзера встала на ребро, и мятежный клан выбросило в иную реальность.

Залитый магическими огнями каменный муравейник. Тысячи светящихся прямоугольников, мириады беспечных теплокровных будоражат инфракрасное ночное зрение вампов.

Разгорячённая боем и ошарашенная переходом семья юркнула в уютную сырость ближайшего склепа. Его узкоглазое население не смогло оказать и тени сопротивления, послужив приличным запасом пищи на первую неделю адаптации.

К тому времени, когда лежащие на холодном бетоне штабеля парализованных консервов начали захлёбываться беззвучным кашлем и умирать от непонятной горячки, разведчики клана уже освоили ближайшие окрестности.

А месяц спустя гнездо уже готовилось к первому Обряду Крови — младший птенец выбрал себе Полуночную Невесту. Невзрачная бледная девушка подолгу стояла у не по сезону открытого окна, смотрела на подсвеченный луной асфальт, никакие решаясь на последний шаг.

Бесшумно приземлившаяся на подоконник летучая мышь цепко взглянула в блестящие глаза, мгновенно подавила слабую волю теплокровного существа и, шустро перебирая лапками, метнулась к побелевшим от холода рукам девушки. Короткий символический укус оставил на будущей невесте метку клана. Особой нужды в этом не было — ближайшие кровососущие конкуренты находились по другую сторону реальности.

Впрочем, вряд ли такая халява продлится слишком долго. Патриарх был мудр и опытен, поэтому гнездо спешно метило территорию, наращивало силы и рыскало по округе в поисках более подходящего убежища.

Созданный забавы ради мир окреп, встал с колен и, оглянувшись, обратил тяжёлый многообещающий взгляд на своего создателя…

* * *

До Храма я дошёл не сразу. На полпути мои остроконечные уши уловили престарелое шарканье и едва слышное бурчание.

Грым!

Шарахнувшись с тропы в сторону, я в отчаянии укрылся за тонким стволиком меллорна. Блин, заметит ведь!

Коротким боковым ударом ткнул кулаком по жёсткой коре, в область предполагаемой печени магического растения — прикрой, зараза!

Дерево охнуло, натужно заскрипело ветвями и зашелестело резными листьями, довольно ловко складывая зелёный пазл в монолитную стену.

Роняя свитки и метя мрамор дорожки фиолетовыми кляксами из огромной чернильницы, мимо торопливо проковылял сварливый гоблин. Мой первый наставник явно прослышал о нашем триумфальном возвращении и теперь спешил увековечить данное событие на пергаменте. Ибо теперь Грым считал себя не просто жрецом, а ещё и главным летописцем Тёмного Пути. К сожалению, клан, альянс и уж тем более — Первожрец попадали в сферу интересов доморощенного бумагомарателя.

Не знаю, кто подкинул ему эту «гениальную» идею… Сейчас юмориста разыскивал добрый десяток «благодарных» соклановцев, не успевших вовремя сбежать от деятельного старичка. Ибо писал Грым со скоростью робота Вертера, а въедливостью и дотошностью превосходил следователя ОБХСС.

Нет, мне, конечно, было лестно попасть в историю. Быть может, через тысячу лет этим бумагам реально цены не будет, если, конечно, их не отнесут в раздел сказок и фольклора. «Мифы Тёмного Пантеона или, 13 подвигов Лаита Окаянного», ага…

Вынужденная задержка оказалась фатальной. Взбегая по ступеням Первохрама и на бегу козыряя вытянувшейся охране, я услышал триплет портальных хлопков. Неужто срулили боги в своё прекрасное далёко?!

Блин, так и есть! Трон оказался пуст, на ступеньках покачивалась перевёрнутая бутыль, а в воздухе неторопливо кружились Искры Божественного Присутствия.

Ну, с паршивой овцы хоть шерсти клок! Я торопливо запустил руки в котомку и раздражённо закопался в её содержимом. Где там эти грёбаные мензурки, растает ведь снежок?!

Побочный эффект срыва и развиртуализации — мне всё сложнее стало вызывать интерфейс инвентаря. Сама сумка проявлялась по первому желанию — ковыряйся сколько душе угодно. Но вот удобная внутренняя менюшка с крохотными ячейками и пиктограммами предметов — постепенно уходила в небытие, вслед за компасом, слотами быстрого доступа и другими картонными примочками, слишком уж конфликтующими с физикой реальных пространств.

Уже сейчас мне приходилось с минуту тужиться, активируя нужное окно волевым усилием, способным сдвинуть гору. Честное слово, проще по старинке, руками. Ветераны срыва успокаивали — сам виртуальный карман никуда не денется, как и интуитивное знание об его содержимом. Нужно лишь приноровиться, и искомый предмет сам прыгнет в жадную ладонь.

Оптимисты, блин. Живут сегодняшним днём. А что нас ждёт через столетие?! Каждый будет таскать за плечом пятитонный мешок с восседающим на нём материализовавшимся хомяком? Чур, меня, чур!

Конечно, Друмир ещё очень далёк от реала. Но мясо на костяк постепенно нарастает, выдавливая наиболее фантастическое и чужеродное. Зарождающаяся вселенная отбрасывала излишние рюшечки, силясь реализовать навороченные фантазии геймдизайнеров, подкреплённые бескомпромиссной верой игроков.

И я, как человек дважды ощутивший леденящий холод космоса в своей душе, совсем не был уверен, что все наши хотелки мы получим на халяву. Каждая оцифрованная букашка, продавленная упрямой волей физическая константа или вписанный в метрику мира магический закон по капле тянули силы из миллионов микротворцов…

Пара минут ползанья на коленях обогатила меня на восемь фиалов, под пробку заполненных «Искрами». Это я удачно зашёл — собственные запасы давно подходили к концу, алхимическая ложечка уже вчера скреблась по дну последней мензурки. А ведь свиткам «Астрального Поглощения Маны» отводилась немалая роль в предстоящем замесе у стен Первохрама…

Да и на «Портал в Инферно» желающих хватало — видать, корейцы не прошли испытания медными трубами и засветили где-то уникальные арты.

А может, раньше времени уплыла из виртуальной типографии готовящаяся к выходу статья о доблестном сражении «Стражей Первохрама» с демоническими легионами. Скриншоты вышли впечатляющие — тысячи разнокалиберных тварей — от горизонта и до горизонта. И наш атакующий клин в несколько сотен бойцов…

Безумству храбрых поём мы песню!

Ну а тем, кто сомневается в нашей победе, посвящается следующая картинка — тоже поле, только заваленное изрубленными телами монстров. На богатство трофеев намекает обилие невиданной ранее экипировки на жадно спорящих бойцах, явно решающих, как уволочь неподъёмный куш!

Ух, чую — с завтрашнего дня количество желающих вступить в клан вновь прыгнет на порядок.

Упрятав поглубже в инвентарь фиалы из небьющегося стекла, я по-хозяйски огляделся вокруг. Не оставили ли пьяненькие боги мелкой сувенирки для своих поклонников?

Стерильно всё, как после стада гоблинов-мародёров. Одна лишь пустая стеклотара. Хм, пустая? А почему тогда светится?

Аккуратно поднял неожиданно тяжёлый пузырь — на донышке плескалась пара глотков: граммов полста, не больше. Всмотрелся:

 

— «Астральный Ёрш». Напиток, спиртное. 2 порции.

— Возьмите бутылочку «Гномьей Особой», добавьте стручок «Острой Колючки» с Третьего Неба, хорошенько замешайте всё на Божественной Силе и настаивайте 99 лет. И, если вам повезёт, получите лишь жалкое подобие сего творения рук Неназываемого.

— Эффект: Пробитие дополнительного астрального канала. Соответствующий прирост манопотока.

— Время действия: ВБР, зависит от расположения светил и порывов солнечного ветра.

 

М-да, занятная шняга. Прекрасно понимаю, почему Павший создал этот коктейль, но лично для меня он практически бесполезен. Подпитка от Алтаря и так даёт на порядок больше маны, чем я способен использовать. Шутка ли — девять сотен единиц в секунду!

Однако добру пропадать негоже — аккуратно и без брезгливости разливаю «Ерша» по фиалам. Минимальная доза для любого эликсира — глоток, порядка двадцати граммов. Как и обещала всплывающая подсказка — божественного недопитка хватило на две тускло светящиеся мензурки.

Покрутил их в руках, удовлетворённо хмыкнул — в крайнем случае сойдут вместо неоновых палочек химического света. Визуальный эффект очень схож — броди себе по пещерам, заглядывая в удивлённые глаза летучих мышей.

Однако ироничная рецептура подтолкнула ход моих мыслей в их привычное монетарное русло. Фишка в том, что, создавая игру, админы оперировали отнюдь не сегодняшним днём. Проект дорогой и должен оставаться на плаву максимально долго, подсаживая на себя одно поколение игроков за другим.

Новые земли непрерывно создаются дизайнерскими ИскИнами и мудрёными алгоритмами. Уровни монстров растут согласно среднему уровню геймеров и дистанции от крупных городов, а то и вовсе генерируются на лету, подстраиваясь под группу, вошедшую в данжеон.

Предусмотрительно закладывались экономические мотиваторы под долгосрочные игровые бизнесы.

Фермеры кропотливо выхаживали плантации многолетних растений — урожайность росла вместе с деревьями. Культивировались новые сорта, велась настоящая мичуринская работа. Деревья с бубликами или манго-дыни с чудовищными статами уже не вызывали былого удивления.

Механизм мутаций и создания гибридов был заложен в игру изначально. Сможешь обеспечить солидный приток маны и золота для экспериментов — флаг тебе в руки, твори в достаточно широком диапазоне. Создать что-то удачное и жизнеспособное — сродни выигрышу в лотерею, что, впрочем, не сильно уменьшало ряды верящих в свою удачу авантюристов.

Удалось ведь недавно одному яйцеголовому вырастить практически полный аналог жареных семечек. Теперь шелуха от этой заразы по щиколотки усыпает многие локации русского кластера. Дурацкий побочный эффект — время распада скорлупы отличалось от стандартного мусора на четыре порядка!

И ведь заразная штука эти семки! Фаново, вкусно, да ещё и восстанавливает одну единичку хитов за раз. Некоторые «грызуны» достигли немалых успехов на ниве щёлканья и сплёвывания через губу, умудряясь отлечивать по сотне поинтов в минуту!

Коварные заманушки админов не ограничивались фермерством, хватало долгосрочных фишек и в других отраслях.

Уникальным маунтам требовались годы на взросление и дрессуру. Матёрый мустанг-трёхлетка давал знатную фору серой покупной лошадке из магазина. Причём очередь за племенными жеребцами выстроилась знатная. Сказывалась недальновидность животноводов и жестокий дефицит предложения. Мало у кого хватит денег и терпения год за годом выгуливать и оберегать стадо лошадок.

Профессия виртуального фермерства переставала вызывать смех и потихоньку начинала возбуждать как бы не зависть. Не сам процесс, тут ничего весёлого и нестандартного — проснулся, нырнул в игру, поубирал навоз за коняшками, задал им корма, водички и магические снадобья приболевшим. Затем в поле, а после — нудные круги по манежу.

Но ведь окупалось всё сторицей! Уже катались по Москве и Пекину первые «Бимеры» и «Порши» от внезапно разбогатевших цифровых конезаводчиков!

А свиноводство? Откормленный за сезон кабанчик разбирался на солидный рулон шкур, ведро ингредиентов и тысячу порций высококлассного бекона!

Фантазия и предусмотрительность разрабов поражала. Была заложена и активно использовалась опция выхолащивания продаваемых на сторону животных. В попытках заполучить не кастрированного элитного производителя закручивались драмы и интриги похлеще версальских!

Не забыли и о крафтерах.

Заботливо упрятанные в болотах и немногочисленных Местах Силы металлические крицы, день за днём набирали дополнительные характеристики.

Мудрёные процедуры выплавки стали, многослойной ковки, закалки и заточки клинков могли забрать месяцы реала. Как ни странно, магия лишь затягивала процесс. Нанесение рун, врезка кристаллов и накладывание магических эффектов также требовали времени и ингредиентов.

В какой-то мере мы возвращались к Средневековью — над созданием элитного предмета, близкого по характеристикам к артефакту, мастер вполне мог корпеть целый год.

Всё это, как и многое другое, мне пришлось запихнуть в собственную голову после того, как я занял верхушку местной пирамиды власти. Добровольно или не очень, де-факто, а не де-юре, но я превратился в хозяина Долины Страха.

Заливные луга так и просились под фермы, а пяток солидных холмов под замки вассалов. Обширные запасы строевого леса, бедная жила поделочного малахита и роскошный кряж белого мрамора, к которому уже внимательно присматривался Бэрримор. Что-то мой замок Чёрного Властелина постепенно превращается в гламурную хрень со стразиками. Пора пресекать!

Также в Долине хватало локаций для привычного фарма и раскачки. Залётных и одноразовых монстров мы зачистили довольно быстро. Время от времени генератор случайных чисел подбрасывал нам забот, возрождая к жизни всякую гадость. Однако места постоянного спауна, пара неглубоких данжеонов, берлог и прочего игрового контента были хорошо изучены, тщательно обозначены на всех клановых картах и частенько фармились нашими бойцами.

Комфортный рост в уровнях — без риска нарваться на ПК и лишиться любимой плюшки, с гарантированными халявными бафами и обязательным воскрешением от топового клерика в случае смерти — всё это было одним из обязательных атрибутов топового клана. Слава Павшему — я смог обеспечить своим парням должный уровень элитности.

Психологическая накачка и борьба за правое дело, конечно, важны — но люди есть люди. Им хочется вкусно есть, мягко спать и ощущать собственную крутизну. Про красивых и доступных дам я вообще молчу. Лишь тихо благодарю хомячиного бога, надоумившего меня создать Дом Удовольствий и призвать к жизни моих ухорезок.

Так вот, вернувшись к теме долгосрочных проектов. Судя по всему, в логове Тавора находится какая-то временная аномалия. Мама провела в плену более шести часов, при том, что на поверхности прошло десять минут. Мой лихой зомбо-кавалерийский налёт продлился сто девять секунд. А вот сторонние наблюдатели и моргнуть не успели. Для них хлопок ухода моего портала слился с акустическим ударом вернувшейся матери и писком сработавшего автологера в Инферно.

Не знаю — возможно, это была хитрая задумка админов, с локальным ускорением тактовой частоты процессора в заданной точке пространства. А может, глюк растущего мира, использовать который прямая задача любого хозяйственника. И ведь напрашивается целая куча бизнес-идей.

К примеру, бутылка хорошего коньяка после года выдержки набирает до полусотни единиц случайных бонусных характеристик. Забить под крышу склеп анабиозного бога элитной «кониной», а через сутки извлечь запылённые бутыли уже с двадцатью звёздочками на борту и штукарём поинтов в качестве долгоиграющего бафа!

И пусть все кричат «Читер!» да захлебываются слюнями от сушняка и зависти! Ну нашёл я древний склад спиртного, с каждым такое может случиться, ага. Вот и ройте носом Мёртвые Земли, лучше будет травка расти…

Задача по скорейшей приватизации бывшего убежища Тавора приподнялась в моём виртуальном ежедневнике ещё на несколько пунктов.

Ладно, сейчас нужно вздремнуть пару часиков, сбросить нервное напряжение. Я ведь далеко не такой крутой перец, каким стремлюсь казаться на глазах у подчинённых. Сомнения и рефлексии присутствуют, хоть и давлю их по мере сил…

Переключившись на транспортную вкладку магических умений, прыгаю порталом к надёжно упрятанному в личных апартаментах Маяку. Базовую точку привязки временами приходится менять, бывает, что и не совсем добровольно. Поэтому лишняя зона эвакуации никогда не помешает — не все родились визардами с уклоном в порталоведенье и полусотней реперных точек в запасе.

Жаль только, что артефакт — штука безумно редкая, да ещё и столь многогранная. В шпионском и диверсионном деле практически незаменимая.

Кропотливая ритуалистика с её пента-, гекса- и прочими октаграммами — тут не поможет. Слишком сложна и длительна процедура вычерчивания узора портальной арки. Да и мало кто прокачивает эти шаманские фишки — очень уж нудный и дорогостоящий процесс, сродни големостроению.

Устало киваю Лизке, на правах диванной кошки прописавшейся в моей спальне. Дроу неуловимым движением спрятала клинки среди переплетения кожаной сбруи. Якобы броня оставляла открытой девяносто процентов соблазнительного бархатного тела, с трудом скрывая самое сокровенное. Спермотоксикоз дизайнеров мучал, что ли?

Хотя зря я гоню на разработчиков. В проект вложены такие деньги, в которых нет места импровизации и чьим-то фантазиям. Корпорация чётко знает свою целевую аудиторию. Наверняка проводили многократные тесты, замеряя частоту пульса и давление у прыщавых тинейджеров при разной глубине зоны декольте и размерах бюста. Всё учтено могучим ураганом, Большой Брат не спускает с тебя глаз…

Времена, когда почтовый сервис скрупулёзно читал твои письма ради более чёткого таргетирования рекламы, остались далеко позади. Каменный век… Сейчас даже бесплатно выдаваемый социальный телевизор внимательно следит за зрачками зрителя, определяя, на какие женские лица ты западаешь больше всего. Неделя ненавязчивого мониторинга — и уже с каждого попавшегося на пути интерактивного рекламного баннера тебе улыбается до боли знакомый образ первой любви…

В ответ на вопросительно приподнятую бровь устало машу рукой и начинаю разоблачаться, стягивая предметы экипировки и небрежно развешивая их на мраморную статую:

— Всё путём. Врага обули по полной программе. Я вздремну пару часиков, а ты переподчини свободных ухорезок охраны Оркусу. Гостей — полный замок, ждут перенесённого на вечер собрания. Не приведи Павший — расползутся по Храму как тараканы, натворят делов…

Уловив задумчивый взгляд дроу, косящий на мягкий бархат кровати, я торопливо замотал головой:

— Нет! Спать — значит спать. Кыш, Лизка!

Эльфа фыркнула и, демонстративно покачивая упругими полушариями спортивных ягодиц, модельной походкой направилась к выходу. Кошки, они такие — гуляют сами по себе…

Хороша, чертовка! И благодарность к своему создателю у неё такая… Жаркая… Но вот духовной близости, как с Танюхой, — нет и не предвидится. Да и не шибает меня током, как при виде Руаты.

Кстати, о тёмной жрице. Уже проваливаясь в сон, успеваю залезть в княжеский интерфейс и подтвердить своё присутствие на ближайшем совете. К сожалению, большинство функций управления «Домом Ночи» предусмотрительно перекрыто посредниками. Финансы замкнуты на казначея, арсенал на баталера. Однако кое-какие дыры остались.

Объявляю гвардии выходной, распоряжаюсь об открытии винных подвалов в свободный доступ, устанавливаю рыбный месяц в дворцовом меню и заказываю перекраску всех доспехов с чёрного на розовый цвет.

Вот, теперь можно и поспать!

Глава 3

Случайные цитаты из внутриигрового форума и общего чата:

 

— Народ, у всех послетали квесты, выданные Патриархом?! Пипец, я шесть дней пыхтел, пока собрал вязанку ушей «Альянсовцев»! Репутацию у неписей «Изначального» загнал ниже плинтуса, два предмета из ПК-комплекта потерял! Чё за кидалово?!

— Люди, а как писать в приват?

— Альт+Ф4 на виртуальной клаве, нуб!

— Спа…

— Задрало быть светлым, что за лохи у нас?! Сплошные крабы, руки из жопы! Вместо Храма — разбомблённый сарай, Светлоликий выглядит, как пособие для стоматологов, квесты накрылись рваной пилоткой, опыт порезали на пятак! Вы как хотите, а я на тёмную сторону! Всё, чао, Буратины!

— Бадабум ПК!!!

— Не смешно…

— Покупайте свежий выпуск «Других Новостей»! Всего за один золотой вы получите полтора гигабайта текстовки, аналитики, скриншотов и уникальных видеороликов! Коварное отравление Светлых жрецов, убийство Патриарха, массовая резня в Храме! Только у нас и за символическую цену! Десять процентов от выручки будет направлено в фонд восстановления города!

— Продам мифриловый осколок от алхимического заряда, разрушившего Храм. Вес 4 кило. Дорого!

— Всё, протухла туша Василиска! Так и не смогли лутнуть! Видать, большую часть урона он получил от взрыва, никто из одиночек и спешно собранных групп его не перебил. Наши два часа держали тройное кольцо оцепления, чтобы тёмный камикадзе не пробрался и не пролутил монстра. А ведь судя по скринам с китайского рейда, там могло быть с десяток артефактов!

— Говорят, что бритты предлагали Бадабуму миллион золотых за передачу прав на мародёрку!

— Да урод он! Все могилы камнями завалило, я такого столпотворения на кладбище ещё не видел! Прикиньте, три тысячи человек ждали три часа! Сколько времени украл у людей, можно было лекарство от рака создать!

— Ага, ты бы создал… Радуйся, что завалило, а то ведь он мог бы вернуться и поковыряться в наших котомках. Там одного золота — самосвалом не вывезти, не считая вещей. Вот у тебя какой ПК-счётчик?

— Так я тебе и сказал!

— Народ, киньте ссылку на мувик, где Тёмный Первожрец вскрывает морду Светлоликому!

— Не ведитесь, это ментовский авто-бот! Возьмут за жопу! Права на весь видеоконтент о событиях в Храме выкуплены чудаками из Энджой му…

— Внимание! На игрока «Евген» наложена «Молчанка» сроком на 72 часа. Причина: нарушение пункта 7.2 ЕУЛЫ. Сгенерировано и направлено в судопроизводство дело номер КА783641У, по административной статье «Создание препятствий органам правопорядка».

— Дозвизделся…

— Видать, не в первый раз уже, вначале обычно предупреждение дают!

— Не, предупреждает виртполиция, а это копирайт-агенты, у них прав больше…

— Альянс «Светочи» купит рецепт бомбы, взорванной в Храме. Также интересуют аналоги и альтернативные разработки. Писать в приват. Шутники и кидалы будут внесены в КОС-лист альянса!

— Набираются добровольцы для охраны светлых храмов! Будем рады игрокам любого уровня!

— Видали надпись на русском языке поверх руин собора Светлоликого? «Развалинами Храма — удовлетворён!» Нет, ну каковы наглецы?!

— Собираем цифровые подписи под петицией к администрации! Требуем наказать виновных, призвавших мега-босса в городской черте! Вернуть опыт более чем трём с половиной тысячам погибших! Забанить убийцу мирных паломников! Откатить состояние городских построек на вчерашнюю дату, либо компенсировать сорок один миллион золотых на экспресс-ремонт!

— Гильдия крафтеров скупает адамант в любых взвешиваемых количествах!

— У китайцев во Дворце Нефритовой Пустоты висит адамантовый колокольчик для призыва Юй-Ди. Сходите да отпилите себе кусочек!

Спасибо за наводку!

* * *

Проснулся я самостоятельно, от монотонного попискивания привата. Несмотря на жёсткий фильтр входящих, умудрившийся за неполные полтора часа отсеять и поставить на модерацию более трёх тысяч сообщений, хватало народу из приоритетного списка «А», страстно желавшего пообщаться с засветившимся на акции Первожрецом.

Представляю, что творится в чате у Бадабума! Тут одного завалишь — так заспамит приватугрозами и проклятьями, что устанешь вычищать. А у нашего воина на фюзеляже две тысячи звёздочек! Надо подумать о дополнительном премировании, ибо жизнь парню мы усложнили знатно. Заказать, что ли, у ювелира золотую звезду «Героя Тьмы» с номером «0001»? Через сотню лет любой коллекционер отдаст правую руку за такой экземпляр…

С другой стороны — плюшек ему отсыпало солидно. И кстати — следует внимательно за ним присматривать — не приведи Павший, взрастим своими руками алчного шахида. Достижение «Святого Бессребреника» он получил, и при следующем подрыве в толпе его просто завалит упавшими с игроков вещами. Бум! И миллионер… Так соблазнительно, что даже мой разжиревший хомяк лениво приоткрыл заплывшие глазюки…

Впрочем, долго этот праздник жизни продолжаться не сможет. ПК-счётчик у парня зашкалило уже сейчас, и добыча вряд ли окажется столь значительной. Здесь, кстати, есть над чем подумать…

Может, самому сходить?

Пока я морщил лоб, фильтр входящих сбросил в отстойник очередную порцию сообщений. Приват также умудрился пискнуть дважды — сквозь параноидальные настройки прорвался Анунах и зело полезный прикормленный борзописец из топовой двадцатки.

Нет, с этим надо как-то бороться! Срочно требуется длинноногая секретарша с IQ выше ста тридцати! Пора переадресовывать сообщения на интеллектуального помощника и отгораживаться от народа бюрократическими барьерами. Всех много, а я один! Тону в бумажной рутине!

На всякий случай бегло просмотрел полсотни мессаджей.

Поздравления, угрозы, невнятные просьбы и дебильные требования.

 

— Как стать Первожрецом?! Оч. надо!

— Засвети статы посоха!

— Гратс! Классно ты Светлорожего! Слушай, одолжи до завтра сотню желтяков?

— Готов вступить в Ваш клан. Друид 16-го уровня. Экипировка средняя, но качаюсь быстро! С Уважением, Гандиэль Разрушитель.

— Я из-за тебя бафов на 30 золотых потерял! У меня брат в «Мстителях», если не вернёшь бабло, его клан тебя уроет!!!

 

М-да, школоло…

Эх, где ж хорошую секретаршу взять? Может, Пятнистую к делу пристроить? Девица суровая и загадочная, о своём прошлом говорить отказывается, хотя Главгончая утверждает, что гнили не чует. Экс-рабыня откровенна, насколько это возможно. Вместо прямой лжи просто молчит, пожимая плечами и ссылаясь на чужую тайну, пятую поправку и подписки о неразглашении.

Будь на месте пленницы кто-то другой — послал бы, не раздумывая. Тёмные лошадки нам не нужны. Хочешь шифроваться — на здоровье, хватает кланов, где берут всех и вся.

Но… Упускать беглянку из поля зрения не хотелось. А девушка явно скрывалась — никогда не покидала Долину, избегала шумных мероприятий и вообще старалась не отсвечивать. Большинство свободного времени девушка проводила в Четвёртом Крыле Супер-Новы, отданной под реабилитационный центр для бывших рабов. Психику им в своё время покалечили знатно, так что страхов и всевозможных фобий пленники нахватались изрядно.

К сожалению, мои первичные надежды не оправдались.

Ната оказалась обычным визардом девяностого уровня. Довольно прилично, как для ежедневно выдаиваемой китайцами рабыни. Но отнюдь не скрытый класс пятнистых рого-визов, штурмовавших в своё время замок Котов. А жаль… Впрочем, судя по нестандартному исподнему, пробелам в биографии и тщетным попыткам прикинуться ветошью — с девушкой было не всё так просто.

За скромницей тщательно присматривал Бэрримор, под неё аккуратно копал Оркус, где-то невдалеке вечно маячила одна из гончих в паре с гоблином-чекистом. Ната на провокации не велась, на выданную кольчужную броню смотрела с недоумением, невзначай брошенную просьбу заморозить ведёрко воды выполнить не смогла — специализировалась на магии пространства.

Нет, нельзя всё же замыкать свою почту на непроверенного человека. К нашим возможностям обыграть одну из спецслужб первого дивизиона я относился скептически. Конечно, вряд ли бы подсунули такое странное чучело, скорее всего, легенда шпиона была бы кристальной чистоты и железобетонной прочности. Но поди знай…

За дверью раздалась негромкая возня, чей-то лепет, командный рык дроу и, по-моему, даже звонкий шлепок оплеухи. В беззвучно приоткрывшуюся створку просочилась одна из ухорезок, небрежно несущая поднос с кофе и гренками. Ближний круг охраны теперь не допускал служанок до комиссарского тела, чем лишил их мелкого профита и нажил себе немало врагов.

Да, каждая из неписей прислуги уже завела себе парочку поклонников из клановых бойцов и регулярно сшибала с них «денюжку на бусики». Но прощать покушение на свою «священную корову» — право пичкать кланлида оливье и тянуть ладошку за заветным кругляшом — пригожие девицы не собирались.

Кстати, персонал замка постепенно сбрасывал гнёт «крепостного права», неся казначею тяжёлые кошели и выкупаясь из неволи. Дурин золото принимал с удовольствием, но не прекращал ворчать, что этих крошек едва ли хватит на годовой оклад очередной смазливой служанки. А вот дальше нам придётся содержать её из своего кармана…

Я уже давно перестал понимать происходящие процессы, особенно после получения челобитной от одного из орков-стражников. Боец, видите ли, устал. Полсотни лет в боях, шрамы в три слоя, пора и на покой. Просит выделить ему пышную девицу, землю под трактир, заодно предоставить небольшой займ и освободить на первое время от налогов. И ведь место пройдоха выбрал какое — важнейший перекрёсток дорог невдалеке от замка. Да через сотню лет эти выселки будут подороже Рублёвки!

Заправляться допингом пришлось на ходу. В приватном канале «для своих» тихо паниковал Кирилл, прессуемый оставшейся в замке сотней наиболее настойчивых родственников. Обещанное собрание всё откладывалось, праздник закончился пугающим форс-мажором, розовая лепота нарисованного мира оскалила зубы. Мамочки плакали, папаши быковали, деды давили авторитетом, а бабки тяжёлым характером.

Как бы ни представляли себе виртуал далёкие от цифровых технологий люди, всё оказалось гораздо сложнее. Неотличимо от реала и удивительно сказочно — чем дальше, тем страшнее.

Совершив акробатический трюк — портальный переход к Алтарю с полной кружкой обжигающего кофе в руках, я заторопился в Главный Зал. Найти его смог бы и слепой — многоголосый гул лился по коридорам, изредка разбавляемый истерическими выкриками.

Спасибо за подсказки. Пока дошёл, я уже более или менее уяснил настроение толпы и самые острые вопросы.

Без кофейных клякс на белом мраморе пола не обошлось, однако укоризненных гоблинских взглядов удалось избежать. За спиной пристроилась одна из гончих, чуть ли не на лету ловя горячие капли и урча от удовольствия. Глаза твари инферно потихоньку наливались свечением, а походка становилась всё более вихляющей. Фигасе, штырит её, что ли, от кофе?

Дрифтуя и скрипя покрышками, из соседнего коридора вывалилась ещё парочка адских псов. Взгляды дурные, прут нахрапом, одним верхним чутьём. Меня, что характерно, не замечают.

— Фу!!!

Каюсь, с перепугу прессанул собачек не только вербально, но и силушки добавил. Задние лапы гончих подморозило, поджарые задницы заскользили по плитам. Сквозь ментальный блок пробился лёгкий испуг и жадное: «ДАЙ!»

Задумчиво почесав затылок, шепнул-таки Бэрримору:

— Выкати-ка в честь праздника каждой гончей по соточке кофея… И погорячее!

Оценив первую псину, чья счастливо оплывшая морда напоминала теперь шарпея, добавил:

— Этой больше не наливать!

На секунду замялся, решая, слать ли глобальное сообщение по клану с запретом на спаивание гончих кофе. Нет, нашим людям лучше не говорить, только хуже будет. Каждый посчитает своим долгом проверить, а почему, собственно, нельзя? Да я и сам-то хорош, тоже ведь развлекаюсь… Как бы Искра мне потом не высказала свое «Фэ!»

— И это… Бэрримор… Пошли гоблина с бочонком лучшего кофея персонально Главгончей. Для представительских целей, в командирский, так сказать, фонд…

Ладно, пора двигать дальше, пока там морально не изнасиловали Кирилла. Сбежит ещё парень в поле. В восемнадцать лет валить монстров всяко веселей, чем бюрократить с гусиным пером в руках…

Зайдя в зал через боковую дверь, поднялся на торопливо сколоченный подиум, с грохотом припечатал кружку к столешнице. Ожидаемый эффект был достигнут лишь частично — внимание к себе привлёк, однако шуму стало ещё больше. Могучий поток с требованиями предоставить, обеспечить, выделить, отчитаться и объяснить. А не охамели ли?

Попытался придавить толпу взглядом — хрен там. Тридцатилетнему парню явно не хватало стали для контроля и успокоения сотни взволнованных матерей, отцов, воинствующих бабушек и дедушек, подсознательно ощутивших дыхание молодости и абсолютного здоровья.

Так, значит?!

Зачерпнув в душе силу Павшего, смешал её с Очами Святости, хрустом сжатых кулаков вытащил наружу заякоренное состояние Феодала. Я — Хозяин! Здесь МОЯ земля, а за спиной — МОИ люди!

Тьма в углах зала обрела глубину, забурлили неясные тени и зазвучал беспокоящий разум шёпот. Воздух резко загустел, требовательные голоса утонули в вязком киселе, а старички привычно захлопали ртами, вновь вспоминая, что такое астма. Толпа испуганным стадом шарахнулась к центру, заворожённо косясь на раздавшуюся в габаритах фигуру на подиуме.

Судя по тому, как тяжело сглотнул вязкую слюну Кирилл, моя метаморфоза напугала даже его.

Я заговорил, подсознательно копируя давление Тянь-Луна. Слова грохотали тяжёлыми валунами, гости моргали и морщились в такт камнепада.

— Тем, кто требует немедленно вернуть им детей. Забудьте! Они наши соклановцы, и мы взяли на себя ответственность за их судьбу и безопасность. Ту самую ответственность, которую вы однажды уже делегировали чужим людям, определив ребят в хоспис. Считайте, что ваши дети поступили в Суворовское училище. Казарменный режим, посещения родственников строго в отведённые дни. По достижении совершеннолетия они сами выберут свою судьбу. И да, мы будем рады любой помощи клану — дело воспитания не такое дешёвое, как может показаться…

Кто-то из крепких мужиков смог продавить пелену власти и поднял руку, желая задать вопрос. Силён, бродяга. Хорошо, что на праздник все явились в реальных аватарах. Я не ахти какой физиономист, но волевые складки на лице отличу от брезгливой гримасы. Будь передо мной толпа орков, троллей и иже с ними — говорить было бы сложнее.

— Не сейчас! — мой сползающий в инфразвук рык вновь сминает толпу в податливый комок. — Вопросы потом!

С тихим хлопком исчезает из зала парочка пенсионеров. Принудительный выход из вирта — надеюсь не сердечный приступ, а просто расшалившиеся нервы и скакнувшее давление.

Тут, кстати, скрывалась одна из граней популярности вирткапсул. Ведь помимо дорогой игрушки потребитель получал широкий спектр кастомных модулей — от простенького меддиагноста до персонального реанимационного комплекса. И если раньше, загибаясь от недуга, ползли к телефону — то теперь настойчиво карабкались в капсулу. Она и рану запенит, да и ширкой кольнёт из надёжно опечатанной аптечки в случае явной медицинской надобности…

Сорри, бабули. Ну не могу я вам позволить перехватить инициативу. Задавите количеством и авторитетом, раздёргаете внимание на сотни мелких вопросов. Сейчас мне требуется не столько донести до вас информацию, сколько вбить в голову новую табель о рангах и ваше в ней место. А это нелегко…

Хоспис — учреждение уникальное, устроить туда ребёнка требует определённых связей и немалых денег. За исключением небольшого числа социальных клиентов, основная масса родителей — люди состоявшиеся. Крепкий средний класс с солидной прослойкой бизнесменов, госчиновников, криминала и далее по списку.

Впрочем, большинству присутствующих в зале далеко за шестьдесят. Внуки почти всегда более любимы, чем собственные дети. Парадокс… К тому же следует учитывать потенциальную бракованность родни первого круга — однажды они уже вычеркнули ребёнка из жизни…

А вот перед бабушками и дедушками, помимо чудесного выздоровления любимых внучат, замаячила невероятная перспектива вечной молодости. Я видел этот блеск в глазах на Родительском Дне, попытки отыскать подвох и страстное желание, чтобы волшебство не оказалось обманом…

Продолжаю расставлять точки:

— По поводу вступления в клан. Количество заявлений растёт, но должен предупредить сразу — одного вашего «хочу» недостаточно. Первое — мы берём только тех, кто в срыве, а это — навсегда. То есть — навечно, обратного пути нет. Задумайтесь на трезвую голову. Второе — принимаем далеко не всех. От вас потребуется полное содействие при тестировании и проверке личных данных, лояльность клану и альянсу, подчинение воинской дисциплине. Вы уверены, что готовы? К тому же судьба занесла нас на Тёмную Сторону отнюдь не картонного противостояния. Отбросьте голливудские штампы — раскрасили всех помимо воли. С таким же успехом синие могли бы сражаться против фиолетовых. Но мало ли, вдруг для кого-то это критично…

Судя по тому, как перекрестились некоторые из присутствующих — наша номинальная чернота таки будет проблемой. Я вообще удивлён присутствием верующих. Мировые религии с несвойственной им солидарностью выступили против виртмиров, как таковых, и феномена срыва, в частности.

Борьба за бессмертные души полыхнула с истово фанатичной яростью. Терять монополию на райское посмертие не хотела ни одна из конфессий. Ждут ли шахида в раю семьдесят девственниц — ещё вилами по воде писано. А вот в виртмире «Падишах» — опредёленно заждались, трепеща от нетерпения и взволнованно колыхая грудью любого предзаказанного размера.

А не переборщил ли я с тёмными спецэффектами? Мне нужны не идейные противники, а преданные и благодарные сторонники.

Выдыхаю, щелчком пальцев разгоняя морок по углам. Прищурившись, оглядываю стены зала, высчитывая кубатуру. Вроде хватит сил…

Активация честно упёртого умения «Золочения», и собравшиеся хором ахают. Вместо мрака и тьмы древний камень укутывается благородным золотом. Тысячи граней сверкают в свете факелов, дробя лучики света и создавая дискотечные эффекты. Красота! Для балов и празднеств самое то. Но вот заседать при таком освещении будет довольно дискомфортно…

— Ещё! — восторженно шепчет на ухо Бэрримор.

— Обойдёшься… — так же негромко отвечаю я.

Затем вновь повышаю голос, привлекая к себе внимание.

— Просто поймите — окрас противоборствующих сторон — не более чем игровая условность! Можно надеть белые одежды и творить чёрные дела, а можно…

Меня прервал Боцман, решительно рубанувший кулаком воздух:

— Да понятно всё командир, хорош агитировать! Давай ближе к делу, а то мне ещё в реал, дела кой-какие порешать надо, по горячим следам, так сказать. А то узнает моя стервоза, что я с рейса вернулся — забьётся в какую-нибудь щель, огнемётом не выкуришь! Вот решу вопрос, а потом к дочурке. Ты уж не обессудь, но я к вам на ПМЖ с вещами. Поганой метлой не выгонишь!

Понятливо киваю — этот буксир можно остановить только торпедой. Пока он жив — с выбранного курса не свернёт, чай, не депутат, меняющий фракции, как галстуки. Но мужик вроде правильный, побольше бы таких. Продолжаю:

— С технической частью срыва мы поможем всем желающим. Дадим советы, рекомендации, контакты нужных людей. Встретим в Друмире, словом и делом облегчим интеграцию. По мере оцифровки и прохождения всех ступеней проверок будем принимать в клан и переселять в Долину. Желающим продать своё имущество и квартиры можем подсказать проверенных риелторов и адвокатов…

А вот теперь зал напрягся. Старички привычно ощетинились, учуяв предполагаемый смысл развода — кидка на драгоценную квартиру. Те, кто помоложе — потенциальные наследники жилплощади, также встрепенулись и взволнованно закрутили головами.

Я ухмыльнулся:

— Расслабьтесь, граждане. Никто на ваши бетонометры не претендует. Хоть голяком ныряйте в Друмир, наше отношение не изменится. Существует клановый налог в десять процентов от добытого, но он не распространяется на введённые из реала деньги, да и не покрывает пока что даже малой доли расходов клана. Замок, в котором мы сейчас находимся, куплен на мои личные средства. Его полная стоимость более пяти миллионов долларов. В последнем рейде мной был использован уникальный свиток ценой в двести тысяч вечнозелёных. Наёмники, отряд тяжёлого вооружения, бафы и расходники — на данный момент всё это оплачивается из моего кармана…

Вглядевшись во впечатлённые лица — суммы действительно звучали увесисто, даже для казнокрадов средней руки, я утёр слёзы хлюпающему носом хомяку. Да, ты прав, щекастенький. Хрень какая-то, а не экономика. Хватит тянуть лямку в одно лицо. Со следующего рейда — вначале покрываем расходы, а уж затем делим остатки. Да и за каждым големом следует закрепить офицерскую долю трофеев.

Пора эту анархию кончать. Как учил товарищ Ленин: «Социализм — это контроль и учёт». Отличный слоган, прекрасно подойдёт и для неофеодализма.

Сухонькая старушечья рука вопросительно поднялась над толпой.

Поощрительно киваю.

— А правда ли, что после… срыва молодеет не только тело, но и разум?

Слушая надтреснутый старческий голос, глядя на дёргающуюся в нервном тике щёку, я прекрасно понимал суть вопроса. Дама присутствует в виртуале в цифровом теле, не отягощённом никакими болезнями. Но ушатанный возрастом физического тела мозг едва скрипел. Перешедшая в привычку моторика потряхивала руки, сгибала позвоночник и заставляла подслеповато щурить глаза.

— Правда! Но лучше вам об этом расскажет… — я закрутил головой, ища кого-нибудь из звезды Зены. — Вжик! Оставь Арлекина в покое, топай на сцену!

Зеленокожая гоблинша-рога, якобы обеспечивающая охрану, а на самом деле зажавшая в углу и самым похабным образом совращавшая моего начальника хозслужб, с неохотой оторвалась от увлекательного занятия. Выпустив шокированного напором Арлекина из заточения, она звонко шлёпнула его по обтянутой кожаными штанами заднице и ловким прыжком взлетела на помост.

Улыбнувшись во все шестьдесят четыре зуба, она весело подмигнула старушке:

— Привет, молодуха! Не сцы — научишься ещё держать голову ровно и вспомнишь, как мокнут кружевные труселя от объятий крепкого парня! Да не морщи ты брезгливо лоб — мне девяносто пять лет, и жизнь только начинается! О, вижу интерес в выцветших глазах! Докладываю — после срыва туман из башни постепенно выветривается. Сознание довольно резво молодеет, а вот тело, наоборот — стареет, стремясь подстроиться под самоощущение носителя шкурки. В какой-то момент два эти вектора встретятся, и тут важно не зависнуть на виртуальных сорока-пятидесяти годах. А ведь таких экс-старпёров в Друмире много…

— И что делать? — взволнованно вскинулась старушка.

Гоблинша рубанула воздух маленьким кулачком, привычно накачивая себя на экспрессию и собственным примером демонстрируя очевидное:

— Шевелиться! Наполнять жизнь яркими эмоциями, разгонять мозги, наслаждаясь сочностью красок и свежими впечатлениями. Влюбиться, наконец! Конечно, первые год-два вы будете для клана обузой. Придётся заново учиться ходить энергичной бодрой походкой, говорить не блея, думать… Но потом — впереди реальная вечность, без обмана! Когда-нибудь мы ещё завалимся в элитный бордель и в перерывах между услужливыми мальчиками вспомним этот весёлый разговор!

Под бурные аплодисменты Вжик дурашливо раскланялась и, спрыгнув с помоста, затерялась в толпе воодушевлённых старичков и смурных наследников уплывающих из рук капиталов. Как бы наших пенсионеров срочно не раскидали по психушкам, за денюжку малую организовав справочки о спутанности сознания. А то и вовсе поклеят старпёрам ласты — дело ведь не хитрое. В наше дикое время и за паршивый коммуникатор могут арматуриной голову пробить, что уж говорить о столичной недвижимости…

Пусть Оркус шепнёт предупреждение в нужные уши. Имеющие разум — услышат и поймут. Остальным — сорри, естественный отбор, у нас не богадельня. Хотя кому я вру? Самая натуральная! Суворовское училище — ага, как же! Лет через пять — возможно. А сейчас — детский дом в его идеальном представлении для миллионов сирот.

Ну а теперь добавим в эту смесь сотню бодрящихся старичков — и запретим видеосъёмку в пределах Супер-Новы. Ибо попадёт такой ролик в Интернет — и меня обвинят в сотнях смертей от истерического смеха…

Эх, мне бы лет десять на раскачку! У детишек ведь запредельный потенциал, дать им время на рост — и Друмир содрогнётся от поступи карапузов! Только вот нет у нас времени…

Хотя… Хм, а ведь совсем недавно я смаковал в голове потенциальные плюшки некой пространственной аномалии!

Дело захвата убежища Тавора, получив ещё несколько пунктов к важности и срочности, торжественно вползло на первую строчку моего виртуального склерозника.

Устало вздохнув, я потёр виски — пара часов сна не компенсировала бешеное напряжение событий последних суток. Однако времени осталось с гулькин хрен, отдыхать будем в третьем тысячелетии, после восстановления Первохрама…

Повернувшись к соратникам, негромко бросил:

— Кирилл, продолжай работу по плану. Оркус, Аналитик, вы мне нужны прямо сейчас, требуется обкатать кое-какую мысль. И пожалуйста, не нужно сразу вызывать санитаров…

Глава 4

Эхо инфосферы Друмира. Обрывок сообщения неизвестного абонента:

«…Роняя слёзы, скорблю о ране, нанесённой Светлоликому.

Коварный Первожрец теперь не должен умереть! Жить ему предстоит вечно, купаясь в тысячелетиях боли и страданий!

Неведомым путём он вырвался из идеальной западни, сметя с игральной доски нашу проходную пешку. Разрушен Храм Величайшего, убит его ближайший слуга, исковерканы астральные потоки и сорвана филигранная атака на Павшего…

Достоин жизни! Бесконечной, мучительной, страшной!

Взываю к мощи Лучезарного! Имеющегося у меня адаманта недостаточно для нанесения смертельной раны Неназываемому, что может серьёзно осложнить наши планы. Для поглощения сущности высшего порядка требуется не менее двухсот граммов уникального металла.

Понимаю, такую массу адаманта можно получить только лишь из цельного сердца погибшего бога. Но, быть может, Тихея благосклонна к олимпийцам, и в арсеналах Светлоликого отыщется столь бесценное сокровище?..»

 

— Бум!!!

Жар адского плана привычно опалил кожу. Потоки воздуха, настойчиво прущие в раскрытое портальное окно, запорошили глаза серым пеплом. На пределе восприятия, сквозь треск помех тревожно завопил Бэрримор, требуя закрыть форточку и не губить нежную эльфийскую растительность.

Убедившись, что тройка сопровождающих меня гончих уже успела переместиться, — выполняю просьбу и сворачиваю действие заклинания.

Отряхиваясь и привычно сканируя местность на предмет всевозможных неприятностей, я с тоской прошептал:

— Минус два миллиона… Притом что в казне едва ли наберётся девятьсот штук. И какой же я атаман без золотого запасу?

Дорогое это удовольствие — ходить в гости к Асмодею. Может, ему реально Пентаграмму Призыва начертить? Где вот только ингредиенты брать? Капризный ведь, гад!

Рисовать, понимаешь ли, исключительно мелом из толчёных костей праведника! Свечи непременно из жира дракона-альбиноса, а в узловых точках бриллианты идеальной чистоты! Ювелир хренов, ценитель аллотропов углерода категории «FL — flawless»: безупречные! Причём, что характерно, на аукционах ничего из вышеперечисленного не всплывало и где брать всю эту роскошь — абсолютно непонятно.

Кстати, а можно ли насильно призвать другого Высшего Демона? Мега-босс с доставкой на дом, рейдим мобов, не покидая уютных замковых стен! Развернуть во двор баллисты и стреломёты, подтянуть внутреннюю стражу — удобно, чёрт побери! Надо будет на эту тему перетереть с Асмодеем — он лицо, кровно заинтересованное. Синхронизированная атака из двух планов на вражеский доминион! Мы валим Босса, а союзничек вырезает обезглавленную армию. Нам вершки, ему корешки…

Ситуация вин-вин, все в плюсах. Если, конечно, не учитывать персональное усиление Асмодея. На договор я особо не полагался — уж кто-кто, а многоопытный демон лазейку отыщет, было бы желание. Вот поэтому мне всегда нужно быть на три корпуса впереди, дабы не дотянулась рука, желающая всадить нож в спину. За балансом сил надо следить очень внимательно — на каждую плюшку Верховному я обязан заполучить свой мегатортик.

Конспектируя дельную мысль, я шустро застучал клавишами по виртуальной клавиатуре. От стратегического планирования меня отвлекла Искра, по-хамски боднув в бедро бронированным лбом.

— Попр-р-равь! — клокочущее рычание бесцеремонно вторглось в мой разум.

Да уж, любителей побаловать гончих кофеином ожидает неприятный сюрприз. После короткого периода блаженной релаксации вторая волна наркоманского прихода смывала хрупкую пелену разума, превращая четвероногих друзей в дикую, набафленную по самые брови стаю. Берсеркеры хреновы!

Замковые гоблины до сих пор выискивают по щелям разбежавшихся служанок. А вот Оркус со штабными офицерами торопливо перекраивает систему обороны Супер-Новы. В бесконечных коридорах врезаются бронедвери и тамбуры безопасности, на важных перекрёстках устанавливаются пошедшие в серию арбалетные турели от Приблуды. Как оказалось, удар изнутри от обезумевшего или предавшего союзника может оказаться очень болезненным и неожиданно результативным.

Когда в сердце защитного периметра полсотни зелёных маркеров вдруг синхронно перекрасились в агрессивный бордовый цвет, дежурная смена охраны тупила непозволительные две минуты, вникая в ситуацию и вырабатывая аварийные методы противодействия. Кто мог знать, что истовая звериная сущность гончих способна взломать игровые законы, на время выводя экс-разумных за рамки союзнического договора?

Инцидент замяли, списав на собачью свадьбу. Гончие славно порезвились и подросли в уровнях, аналитики получили новую крупицу информации, а сотня наших бойцов потеряла драгоценный опыт и затаила камень за пазухой.

Очередная проблема, которую приходится разруливать. Не нужен мне этот клин между соклановцами и психологический дискомфорт в коллективе. Так что с сегодняшнего дня собачки поштучно приписаны к патрулям, а также приданы на усиление многочисленным фарм-группам. Ну а вечером — отрядные бои на арене в вышеупомянутом составе. Долой анархию, проводим боевое слаживание! В общем, нехилое получилось кофепитие…

Свернув интерфейс органайзера, я потуже затянул ремни сшитой на скорую руку сбруи. Адские псы были деловиты, сосредоточены и злы с жестокого похмелья — сердить их явно не стоило. Однако улыбка помимо воли наползала на моё лицо. Больше всего собачки напоминали альпийских сенбернаров с бочонком рома на шее. Нетрудно догадаться, что сейчас ёмкость была под пробку наполнена крепчайшим ароматным кофе.

Заполучив аргумент такой силы, Искра готовилась штурмовать дипломатические вершины Инферно. Псина била себя пятками в грудь и грозилась обменять на жидкую валюту помощь всех окрестных стай.

И хоть я и чувствовал себя хитрожопым англосаксом, выкупающим у наивных индейцев остров Манхеттен за связку бус, но добро на операцию дал. Помощь нужна — просто край! Союзникам, как и наёмникам — будем рады. Очень уж серьёзен был Клоп, вангуя о сотне тысяч светляков под стенами Первохрама…

Рявкнув что-то сочувственно-ободряющее, гончие рванулись по направлению к внешним границам доминиона — землям бедным и относительно низкоуровневым. Встречаться с местным Князем они не стремились. Очень уж тяжёл и непредсказуем характер у Верховных Демонов.

Я лишь пожал плечами — да нормальный он мужик, вполне адекватный. Особенно, когда аура перевязана плетениями клятв, а у меня в руках адамантовый посох и тень Неназываемого за плечом. При таких вводных вполне реально ужать свой страх до размеров чего-то компактного и засунуть его себе в… хм… укромное место.

Короче — главное, поменьше задумываться, что имеешь дело с реальной аватарой древнейшей твари из Ада. Как там пугала виртсправка?

«Асмодей — ASMODAI — один из самых могущественных и знатных демонов. Дьявол вожделения, блуда, ревности и одновременно мести, ненависти и разрушения. Князь инкубата и суккубата. Князь четвёртого чина демонов: «карателей злодеяний», «злобных, мстительных дьяволов». Начальник всех игорных домов в Аду. Пятый из десяти архидемонов в каббале».

Вот такой вот у меня дружбан нарисовался…

Ладно, нечего тут перед вызовом решимость копить. Я и сам не пальцем деланный. Во вполне официальной Вики-Друмира моё имя встречается более четырёхсот раз. Побольше, кстати, чем у Асмодея.

А вчерашний выпуск «Дорбс» упомянул Лаита в списке «Ста самых влиятельных личностей Друмира», правда, на обидной шестьдесят девятой позиции. Ну, ничего, до любимого мной «ТОП-10» не так уж и далеко — прорвёмся.

Выбрав базальтовый наплыв почище, удобно на нём устроился и, придав лицу максимально буддистский вид, активировал кольцо призыва.

Минута, другая…

Глухо, как в танке. А если меня сейчас убивают и срочно требуется демоническая помощь? Неужели прокинул рогатый? Колечко явно сработало — суточный таймер отката начал обратный отсчёт.

— Бум!!! — ударной волной грузового портала меня сдуло с камня и смачно припечатало о соседнюю скалу.

Снайперски наведённая пятиметровая арка открылась прямиком в точке призыва — у меня под задницей. Словно усталый грибник, присел на укрытую мхом мину. Эхо войны…

 

— Крит! Средняя травма позвоночника! Время: 30 минут.

— Познайте дискомфорт старости и берегите спину смолоду!

— Эффект «Сутулость»: Ловкость снижена на треть. Угол наклона спины смещён от идеала на пятнадцать градусов.

— Эффект «Сочувствие»: Улучшение отношений со всеми НПС, чей возраст перевалил за половину жизненного срока расы.

 

Юмористы, блин…

Я закряхтел, отлипая от скалы и крякнув от радикулитного прострела в спине, согнулся буквой «зю», ухватившись за поясницу. Убивать надо таких шутников!

Нашарив в инвентаре толстенный пресс свитков, я открыл его на зелёненькой закладке лечилок, перекинул пару страниц и с хрустом выдрал пергамент «Излечения Средней Травмы».

Минус сорок золотых…

Под неторопливые переливы визуальных эффектов заклинания я наблюдал, как радужную пелену портала продавливает огромная туша Высшего Демона, одного из элитных бойцов Асмодея.

Была б возможность — попятился бы крабом. Но сбивать каст свитка не хотелось, да и радар подсвечивал монстра как союзнический юнит.

— Хозяин занят в сложнейшем ритуале. Вежливая просьба обождать. Нуждаетесь ли в немедленной помощи? Потребуется оплатить испорченные расходники. Миллион семьсот тысяч золотых. Ваш выбор?

— Я подожду. Как долго?

— Девятьсот ударов твоего сердца в покое. Имеется разрешение на предоставление военной помощи силами второго легиона. Суммарная мощь — шестьдесят тысяч уровней. Нуждаетесь?

Я покачал головой:

— Нет, спасибо. Цель визита — приватный разговор.

Демон понимающе прикрыл веки. Затем его глаза чуть дёрнулись в сторону, и он зачастил, мгновенно утратив напускную монументальность:

— Опционально: приглашение в замок. В рамках взаимной вежливости.

Проследив за его взглядом, я увидел Комок Нервов, спешащий к нам на всех парах. Привычно заныли зубы, ледяные мурашки пробежались вдоль позвоночника.

— Принимаю!

— Следуйте за мной… — облегчённо выдохнул демон и сдал задним ходом в арку портала.

Торопливо ныряю следом.

Секундная дезориентация после перехода, эхо многоголосого «Ха!», и нас с демоном резко сдувает в сторону, волочит по плитам и врубает в основание замковой стены.

— Да что ж за день сегодня такой?!

С трудом поднимаясь на ноги, я прислушиваюсь к сдавленным ругательствам Высшего и оглядываюсь по сторонам. Ну да, знакомая мне Малая Цитадель Асмодея. На стенах — вместе с демонами тащат службу мои соклановцы, а во дворе — больше сотни ухорезок, оставленных на усиление и тренировки ради.

Именно её я и наблюдаю. Девчонки выстроились в линию, перед ними — крылатая тварь в затейливой стойке демонстрирует хитрый финт своими кожаными махалками.

— Ха!

Синхронный взмах наманикюренных пальчиков и слаженный выдох сотни глоток выбивает из камня облако пыли и вздымает его выше замковых стен. Ого, да тут не всё так просто! Явный выброс силы, только мгновенный, без каста. Похоже на визардовский «Воздушный Молот». Одна неувязка: девчата-то в массе своей — роги да ассасины!

Нас заметили. Гаркнув команду на перекур, ко мне рванулся Кутузов, в прошлом старший сержант из первой группы уведённых в срыв ухорезов. В битве с Вереном он показал себя с лучшей стороны и сейчас щеголял лейтенантскими нашивками и дергающимся в нервном тике глазом. Понимаю — мужчине очень не просто командовать отрядом дерзких красоток-дроу.

Работая в генераторе найма, я думал не только о боевой составляющей ухорезок. В каждой из них я видел будущую супругу одного из своих бойцов. Поэтому безжалостно кромсал феминистические черты характера, выкручивал по максимуму ползунки преданности и нежности, скрупулёзно выпалывал матриархат и стервозность.

Однако дроу есть дроу. Инфосфера мира корёжила их так же, как и всех остальных, выковывая хищных амазонок вместо послушных хранительниц очага.

Гораздо проще было бы поставить командовать бабским батальоном кого-то из своих. Благо неплохо проявивших себя воительниц хватало, и девчата плотно оккупировали прослойку среднего командирского состава. Но две мысли не позволяли мне пойти по пути наименьшего сопротивления.

Первое. Я изначально хотел сделать установку на правильную модель семьи. Главный — мужчина. Воин, защитник и добытчик. Хватит ломать психику сыновей, с недоумением наблюдающих амёбообразных отцов, загнанных доминирующими мамками под половичок. Работы тут непочатый край, в том числе и с самими будущими папашами. Но ведь надо же с чего-то начинать?

Второе. Очень уж хотелось проверить версию от капитана Врунгеля. «Как вы яхту назовёте, так она и поплывёт». Вот и пыхтел мой бедный Кутузов на должности ротного, явно вываливаясь из зоны своей компетенции. Ничего, держись, разноглазый, не боги горшки обжигают. Будет и у тебя своё Бородино…

Козыряю вытянувшемуся в струнку летёхе:

— Докладывай!

— Здравжел, командир! Всё в порядке, происшествий нет! Личный состав несёт караульную службу и занимается согласно ранее составленному плану.

— Тема занятия?

— Разучиваем базовую связку: «Удар правым крылом с переходом в пикирование».

Я бы заржал, если б не болела задница, отбитая об негостеприимные плиты двора. Сдержанно поинтересовался:

— И как успехи?

— Скромные, — честно пожал плечами лейтенант. — Удар той или иной силы освоили девять бойцов. С пикированием пока проблемы…

— Отставить полёты! Продемонстрируйте возможности одиночного удара.

Кутузов кивнул и повернулся к толпе весело галдящих эльфиек, вольготно рассевшихся на прохладных плитах.

— Бабочка, бой! — скомандовал лейтенант и резко метнул сверкнувший на солнце кругляш серебряной монеты.

Девушка неуловимым движением взвилась в воздух, разворачиваясь в прыжке и выбрасывая вперёд правую руку.

— Ха!

Невидимая бита перехватила монету в полёте и мощнейшей подачей отправила назад. Над ухом свистнуло, словно пуля промахнувшегося снайпера. Разочарованно взвизгнул рикошет, вышибая искры от стального щита, которым ловко прикрылся спешащий ко мне капитан сводной роты, оставленной на усиление вместе с ухорезками. Сорвавшееся с его губ проклятье заглушил звук хлёсткого удара — монета завершила свой путь, на две трети диаметра впившись в дубовую балку.

Недовольно заворчал Высший — боевого серебра демоны опасались. А вот глаза спешащего куда-то дьяволёнка из прислуги алчно сверкнули, примечая место бесхозного сокровища.

Хренасе! Натуральные джедайки!

— Порхать, как бабочка, жалить, как пчела… — потрясённо прошептал я.

— Так точно, командир! Наши парни именно так её и прозвали! — отрапортовал добравшийся до меня капитан, весело сверкая глазами.

Его щит был украшен многочисленными засечками, правая нога едва сгибалась от свежей травмы, а могучее запястье обвивал разноцветный браслет с характерным узором дроу. Именно такой фенечкой помечает тёмная эльфийка своего избранника. Да, весело тут у ребят, страсти кипят…

— Как обстановка… — я неопределённо покрутил пальцем в воздухе, — в целом?

— Спокойно всё. Асмодей спешно восстанавливает армию, мы вносим смятение в ряды противника, отсвечивая на стенах всех подконтрольных ему замков. По вечерам выполняем твой приказ — бьём клинья к дроу, выискивая уникальные черты…

— Ага, составляя карту родинок и каталог интимных причёсок?

Воин рефлекторно погладил браслет и улыбнулся:

— Не без этого… Огонь девки! Шок и трепет!

Я покачал головой:

— Будь осторожен с громыхающими эпитетами. Лучше б вы их почаще звали «ласковыми и тихими кошечками». Друмир пластичен — как комок сырой глины. Мы мнём его, а он меняет нас. Каждое неосторожно брошенное слово, любая шальная мысль — имеют вес. Наберёте критическую массу, и ваши «огонь девки» вспыхнут ярким пламенем. Так что — фильтруй базар!

Капитан серьёзно кивнул:

— Понял, командир. Спасибо. Я из своей лялечки слеплю идеальную половинку. Гадом буду: прижмётся ко мне — шва не обнаружите! Две части целого!

Я оценил взглядом богатырскую фигуру воина сто восьмидесятого уровня и улыбнулся. Однако боец оставался серьёзен:

— Второй раз на те же грабли не наступлю. Я ведь в срыв сознательно ушёл, от тоски. Дети подросли да разбежались, любовь незаметно растворилась в бытовухе. Жил со своей гадюкой по привычке, а зачем — непонятно. Ходит по хате в линялом халате, ноги небритые торчат, губы поджатые кривит немым укором. Молодость у неё, видишь ли, украл, а хотелки принцессы не обеспечил. У Васи машина лучше, у Пети метраж больше, а у Кости хрен толще. Достало всё!

Я внимательно посмотрел в глаза капитана — а не сломался ли мужик, на своём ли месте?

Тот понимающе ухмыльнулся, вновь наливаясь привычным оптимизмом:

— Не бери дурного в голову, командир! Друмир мой дом, только тут я и стал сам собой. Не тем Буратиной, которого строгали из меня учителя и телевизор. Не тем, кого хотели видеть родители. А тем, кем мечтал быть бесконечно давно, но почему-то постепенно забыл и предал свои мечты. Мир прямой, как копьё, — и мы такие же. Не нужно лебезить и хитрить, подсиживать и пресмыкаться. Всё просто и честно! Я силён, здоров и красив. В карманах золото, на плечах броня, в руках меч. В постели красотки, а в строю друзья!

Поневоле я почувствовал зависть к восприятию жизни своего бойца. Где бы мне такие розовые очки достать? Вот она, эйфория новой жизни. Вскипел коктейль из гормонов, позабыт простатит и затуманенное возрастом сознание, годы стремительно отматываются назад. Полсотни лет в реале, минус два года в срыве, получили на выходе двадцатилетнего капитана. Такая вот магическая математика.

Чувствуя себя престарелым многомудрым чудаком, сделал пометку в органайзере — придержать рост офицера по карьерной лестнице, пока не опустится с небес на землю. Не висел он в подвале распятый на крюках. Не выкапывал из могил заживо похороненных там рабов, пролежавших годы в сыром забвении. Нет у него трезвой оценки ситуации, а на такой должности — это может оказаться опасным.

От размышлений меня отвлёк бес-посыльный, неторопливо переминавшийся рядом и звеневший подкованными копытами по каменным плитам. Неужто наши ребята-кузнецы прикололись?

Бесёнок с облегчением поймал мой взгляд и с поклоном сообщил, что температура в личных покоях Верховного понижена до условно-комфортной, и меня ожидает мягкое кресло, волшебный глинтвейн и услужливая суккуба из личной свиты Асмодея. Брови посланца зажили самостоятельной жизнью, многозначительно семафоря неясные знаки. Суть морзянки была непонятна, однако смесь зависти и блаженства на ушлой морде намекали на оказанную мне честь.

Небрежно кивнув, метнул бесу серебряную монетку и направился ко входу в цитадель. Посыльный зашипел и заойкал, перекидывая кругляш с ладошки на ладошку, словно горячую картофелину. Наконец он умудрился закинуть чаевые в худющий кожаный кошелёк и заторопился вперёд — пугливо обгоняя, услужливо открывая двери и показывая путь. Хвост бесёнка алчно дрожал в такт мыслям о том, как он сможет потратить неожиданно свалившееся на голову сокровище.

Насколько я успел узнать, хождение серебра в доминионе Верховного было сильно ограничено. Благородный металл изымался из внутреннего оборота в пользу милитаристских планов хозяина.

В кабинете Асмодея было жарковато — Верховный явно ностальгировал по адовым курортам. По углам просторного помещения курились дымком притушенные жаровни, мягкие кресла и столик с закусками оказались любезно придвинуты к распахнутому витражному окну.

Асмодей выглядел усталым, чуть осунувшимся, но довольным. Рядом с ним сидел массивный демон в серебряной броне, усеянной многочисленными шипами и сверкающими магическими рунами. Бедная мебель…

Верховный приветливо взмахнул рукой:

— Присаживайся и знакомься! Светоборец — моя правая рука и генерал легендарного Серебряного Легиона, который мы непременно возродим на скудных харчах Инферно! Знал бы ты, каких усилий мне стоило выдернуть его сущность из Веера Миров! Но он того стоит и ещё сторицей окупит каждый центнер ушедшего в пентаграмму золота! Ибо те тупоголовые резиновые куклы, кои порождает Колодец Силы, не идут ни в какое сравнение с Истинным!

Я ошарашенно уставился на взаправдашнего демона и ляпнул первое пришедшее в голову:

— А почему у него такой… м-мм… потерянный вид?

Генерал действительно выглядел неважно — взгляд в никуда, из приоткрытого рта тянется нить слюны, пальцы, сжимающие подлокотники, сминают жалобно скрипящий дуб.

Конец ознакомительного фрагмента

Добавить комментарий

CAPTCHA
В целях защиты от спам-рассылки введите символы с картинки
Image CAPTCHA
Enter the characters shown in the image.